Près d'un an après le début de la pandémie de coronavirus, les États-Unis sont un peu obsédés par le nettoyage. Les lingettes désinfectantes étaient un article très apprécié pendant la majeure partie de 2020. Les masques faciaux, d'abord un projet de bricolage, sont maintenant un incontournable pour toutes les marques. Les purificateurs d'air ont vu une bosse au fur et à mesure que l'on en apprenait davantage sur la façon dont le virus se propage.

Et une technologie de désinfection utilisée depuis longtemps mais peut-être moins connue – la lumière ultraviolette – a eu un grand coup de pouce, car les consommateurs cherchaient à protéger l'élément qu'ils touchaient le plus: leur téléphone.

Les appareils de désinfection UV personnels peuvent coûter aussi peu que 10 $ pour un modèle de style baguette à plus de 100 $ pour une boîte fermée qui rechargera également votre téléphone, avec de la place pour votre portefeuille et vos clés.

Si vous envisagez d'acheter un désinfectant UV pour téléphone, pensez à ceci: bien que les experts avec lesquels nous nous sommes entretenus disent que ce type d'appareil fonctionne s'il produit une lumière UV-C à la dose appropriée, ils ne recommandent toujours pas d'en acheter un.

La lumière ultraviolette peut en effet neutraliser les virus, a déclaré Arthur Reingold, responsable de l’épidémiologie et de la biostatistique à l’Université de Californie à l’École de santé publique de Berkeley. "Il y a une longue histoire d'utilisation de la lumière ultraviolette sur les agents infectieux pour réduire la transmission." Il est largement utilisé pour désactiver les agents pathogènes dans les chambres d’hôpital, par exposition aérienne ou directe, sur les outils et surfaces chirurgicaux, et pour décontaminer et traiter les eaux usées.

"Il attaque le matériel génétique d'un organisme et fait essentiellement des nœuds dans l'ADN et l'ARN des virus, de sorte qu'ils ne peuvent pas se reproduire", a déclaré Karl Linden, professeur d'ingénierie environnementale et de développement durable à l'Université du Colorado à Boulder.

Un appareil doit émettre la bonne gamme de longueurs d'onde et d'intensité lumineuse pour briser ces liaisons cellulaires, a déclaré Linden, qui a étudié la désinfection aux rayons UV pendant 25 ans. La lumière dans la gamme UV-C entre 200 et 280 nanomètres sera absorbée par l’ADN et l’ARN d’un organisme et endommagera ses liaisons; la longueur d'onde la plus couramment utilisée dans les installations sanitaires est de 254 nanomètres. Bien que tous les désinfectants UV pour téléphones n'indiquent pas les longueurs d'onde qu'ils utilisent, nous avons constaté que plusieurs d'entre eux donnaient cette information avec une lumière dans la plage appropriée.

Une étude publiée dans le numéro de janvier 2018 du Journal of the American Association for Laboratory Animal Science a évalué six méthodes de désinfection sur des tablettes et des smartphones utilisés dans les hôpitaux. Il a révélé que deux appareils UV-C utilisant 254 nanomètres «étaient une méthode non liquide efficace pour la désinfection des smartphones». (L'étude comprenait un désinfectant pour smartphone PhoneSoap et une mini chambre de désinfection Flashbox conçue pour une utilisation dans les milieux de soins de santé et de recherche.)

La désinfection aux UV peut se produire en quelques secondes si l'appareil est suffisamment alimenté, a déclaré Linden. Dans un établissement de soins de santé, les pièces et les outils peuvent être désinfectés en quelques secondes, car ils fonctionnent à haute résistance et sont alimentés par du mercure, une excimère, des lampes au xénon pulsé ou des lumières LED. De nombreux appareils populaires sur le marché disent qu'ils désinfectent en cinq à dix minutes environ; une période d'incubation plus longue signifie qu'ils pourraient utiliser des lumières moins puissantes.

Une mise en garde importante: selon le matériau que vous mettez dans la chambre, a déclaré Linden, une exposition répétée pourrait décomposer certains matériaux au fil du temps.

Si vous achetez un désinfectant pour gadgets, a déclaré Linden, procurez-vous un modèle à boîte fermée, qui peut concentrer la lumière en toute sécurité et efficacement, plutôt qu'un modèle à baguette. Les baguettes ne seront pas aussi efficaces, car elles ne concentrent pas la lumière sur les objets et pourraient également comporter plus de risques, car la lumière n’est pas contenue. Les appareils sont mieux utilisés sur des objets durs et non poreux avec des surfaces planes. (L'étude publiée dans le Journal of the American Association for Laboratory Animal Science a révélé que la plupart des bactéries étaient laissées dans les crevasses entre le boîtier et l'écran de la tablette.) Recherchez un appareil avec un capteur ou une minuterie qui éteint l'appareil lorsqu'il est fait, donc vous n'exposez pas vos yeux ou votre peau à la lumière, a déclaré Linden.

La vraie question, selon Reingold et d'autres experts, est de savoir si ces dispositifs sont nécessaires pour empêcher la transmission de virus – et ils ont dit non. «Il ne s’agit pas de savoir si les UV fonctionnent; ce n’est pas le problème. La question est: «Cela se traduit-il réellement par un avantage pour la santé?», A déclaré Amesh Adalja, médecin spécialiste des maladies infectieuses et chercheur principal au Johns Hopkins Center for Health Security.

Certaines études ont montré que les virus, tels que les coronavirus et les norovirus, peuvent survivre sur des surfaces telles que les claviers et les téléphones portables. Mais les Centers for Disease Control and Prevention ont déclaré que les surfaces ne sont pas considérées comme un moyen courant de propager le virus qui cause le COVID-19. «Je pense qu'il y a beaucoup de gens qui essaient de capitaliser sur les préoccupations des gens concernant les germes et la transmission des maladies», a déclaré Adalja. «Oui, vous pouvez le faire sur votre téléphone, mais je ne sais pas si cela contribue à réduire votre risque d’infection. Je suis quelqu'un qui s'occupe des patients COVID, et je ne l'ai jamais fait une seule fois sur mon téléphone, car je n'ai pas à le faire. "

Reingold était d'accord. «Je pense que cela tombe franchement dans la catégorie du théâtre de la sécurité», a déclaré Reingold. "Personnellement, je n'achèterais pas quelque chose pour éliminer mon téléphone avec des rayons UV à la maison, tout comme je n'ai pas besoin de mes emballages ou de légumes nettoyés avec Lysol."

Une affirmation courante (souvent répétée par les entreprises vendant des appareils de nettoyage) est que les téléphones sont beaucoup plus sales que d'autres objets ménagers, tels que les toilettes. Mais la présence de microbes ne veut rien dire pour savoir si elle peut vous rendre malade, a déclaré Paula Cannon, professeur de microbiologie moléculaire et d’immunologie à la Keck School of Medicine de l’Université de Californie du Sud. «Cela ne veut pas dire que vous aviez un danger. Si vous preniez une petite pincée de yogourt et la posiez dans une assiette, vous auriez des centaines de microbes, et personne ne dira que c'est plus dangereux qu'un siège de toilette », a-t-elle déclaré. "Il utilise des faits scientifiques semi-véridiques hors de leur contexte pour construire un récit pour vendre un produit."

Et essayer de se débarrasser de tous les microbes qui pourraient être présents sur votre téléphone n'est pas un objectif valable, a déclaré Adalja, car c'est impossible; les microbes sont partout et sur toutes les surfaces ou objets que vous pourriez toucher, même sur votre corps. Beaucoup d'entre eux ne sont pas nocifs pour les humains, a-t-il déclaré, et le risque de transmission à partir de votre téléphone est probablement faible. «Tous les microbes ne sont pas des risques majeurs de transmission, mais la plupart d'entre eux peuvent être évités simplement en se lavant les mains.»

Cannon craint que ces dispositifs puissent dissuader les consommateurs de pratiquer des méthodes d'hygiène plus simples et plus fiables, telles que le lavage régulier des mains, et pourraient créer un faux sentiment de sécurité. Si vous êtes préoccupé par la propreté de votre téléphone, dit-elle, l'essuyer avec un chiffon ou une lingette désinfectante est suffisant, mais elle décourage de trop se soucier de désinfecter les téléphones.

Se laver les mains régulièrement avec du savon et de l'eau est un moyen efficace de prévenir la transmission de maladies, a-t-elle déclaré. Et pour prévenir spécifiquement la transmission du coronavirus, elle conseille les mêmes méthodes qui sont désormais devenues une seconde nature pour beaucoup d'entre nous: pratiquer la distanciation sociale, porter des masques et se laver les mains.

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