Pendant 21 ans, j'ai dirigé une excursion de randonnée d'une nuit dans un autre endroit sauvage de Pennsylvanie lors d'un week-end d'hiver froid, de préférence enneigé.

Nous ne le faisons pas pour prouver notre courage, mais pour nous plonger dans un paysage de vues, de sons et de lumière vécus à aucun autre moment de l’année. C’est aussi un antidote aux troubles affectifs saisonniers.

Presque chaque année, plusieurs personnes parmi nous font de la randonnée hivernale et du camping pour la première fois. Surmontant parfois toute une vie d’appréhension, ils sont ravis d’apprendre qu’être à l’extérieur quand il fait froid peut être assez confortable à condition de porter des couches de vêtements appropriées et d’apporter le bon équipement.

Nous faisons également d'un feu nocturne robuste un pilier de notre expérience. Se réchauffer devant un feu crépitant par une nuit d'hiver fraîche avec des étoiles scintillant à travers les branches dénudées est l'une des grandes expériences de la vie.

La randonnée et le camping hivernaux ont leurs propres charmes uniques



Les routards gravissent un sommet enneigé en Pennsylvanie.




Qu'y a-t-il de si spécial à être dehors en hiver? Comptons les moyens.

Finis les moustiques, les tiques, le sumac vénéneux, les coups de soleil et autres nuisances de la randonnée et du camping par temps chaud. La plupart des homo sapiens ont également disparu – une espèce donnée à la quasi-hibernation en hiver.

Avec le feuillage disparu, le paysage s'ouvre. Une forêt se montre dans des silhouettes austères, une matrice de motifs de branches qui grincent et gémissent dans le vent. Les vues s'étendent et, avec une humidité plus faible, les vues sont plus nettes et vont plus loin. L'observation des étoiles n'est jamais meilleure que par une nuit d'hiver cristalline.

La faune est plus facile à voir et parfois à suivre dans la neige. Une fois, nous avons déchiffré les errances d'un coyote qui a finalement sauté dans les airs et s'est jeté sur un campagnol dans la neige. Nous avons été émerveillés par un porc-épic surpris en grignotant des chatons dans un hêtre, et nous avons été surpris par une gélinotte huppée qui explose dans une dérive de neige. Les oiseaux migrateurs que vous ne verrez pas les autres saisons sont également présents.

«Il y a cette fraîcheur de l’air que vous n’avez pas le reste de l’année», a déclaré Kenny Fletcher, qui fait de la randonnée et du camping en hiver depuis son plus jeune âge, dormant avec des copains dans une arrière-cour.

«Vous entendez ce silence que vous n’obtenez pas non plus le reste de l’année», dit-il.

L'hiver est unique en son genre: de nouvelles images et sons comme le givre scintillant sur les plantes, les glaçons flottants dans un ruisseau, les cascades gelées, le craquement étouffé des bottes sur la neige et les petites avalanches de neige vaporeuse qui vous époussettent le cou lorsque votre sac frôle un membre au-dessus de votre tête.

Le calme contraste fortement avec le bourdonnement et le gazouillis de la faune et le feuillage émouvant des autres saisons.

Le calme invite à l'introspection. Fletcher se souvient de la fois où il a marché seul sur le sentier des Appalaches jusqu'à un abri où il a neigé doucement pendant la nuit.

«Avoir juste ce moment et ce temps pour réfléchir … C'était un antidote parfait pour le stress au travail que je traversais.»

Un feu de camp est une juste récompense – certains pourraient dire une nécessité – après une journée complète de randonnée hivernale. La première chose que notre groupe de randonneurs fait après avoir choisi un camping pour la nuit est de rassembler suffisamment de bois pour maintenir le feu jusqu'à ce que nous nous dirigions vers nos tentes et nos sacs de couchage.

Un mot d'avertissement: ne laissez pas l'envie de vous endormir devant le feu devenir incontrôlable. J'ai vu des semelles de bottes fondre et des vêtements coûteux percés de trous de braise. Fletcher a vu un jour le sac de couchage d'un ami prendre feu. Ils ont dû le traîner jusqu'à la rivière.

Assurez-vous que les endroits où vous campez autorisent les feux ouverts. Les forêts nationales le font, de même que de nombreuses forêts domaniales.

Clé de préparation pour profiter du camping par temps froid



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Les randonneurs d'hiver se posent à la neige fraîche et au lever du soleil dans la forêt d'État de Pinchot dans le nord-est de la Pennsylvanie.




Pour être sûr, être à l'extérieur en hiver demande de la préparation et de la prudence. Les tempêtes et les baisses de température se produisent rapidement.

Une fois, j'ai fait un sac à dos avec un ami dans un refuge de sentier dans une forêt d'État de Pennsylvanie. Nous logions dans un refuge, nous n’avons donc pas pris la peine de prendre une tente. Le lendemain, un sentier prétendument balisé était introuvable. Alors que nous montions la montagne dans la brousse, la pluie verglaçante s'est finalement perdue. Il faisait nuit et nous avons envisagé la possibilité réelle de passer la nuit sans abri. Heureusement, nous avons traversé une route et pris nos repères, mais l'épisode a montré à quelle vitesse les choses peuvent changer radicalement.

Et s'il y a un mantra de ceux qui passent beaucoup de temps dehors dans le froid, à part «le coton tue», habillez-vous en couches – et pas seulement pour la chaleur, mais aussi pour les réglages fins. Si vous portez des couches, vous pouvez vous débarrasser des vêtements au fur et à mesure que la journée se réchauffe ou lorsque vous vous échauffez après avoir marché, puis les remettre lorsque le froid revient. C’est un concept simple trop souvent ignoré.

Contre la peau, il est important d’avoir une couche de matière synthétique pour évacuer la transpiration et sécher rapidement afin de ne pas vous refroidir lorsque vous vous arrêtez de bouger. Un haut à manches longues et des sous-vêtements longs composent cette couche de base. Ils sont souvent fabriqués à partir de matériaux synthétiques tels que le nylon, la rayonne, le spandex ou le polypropylène, la soie ou la laine mérinos et sont disponibles en différents poids adaptés à diverses conditions. N'utilisez pas de coton, car il perd son pouvoir isolant lorsqu'il est mouillé.

Vient ensuite une couche isolante pour retenir la chaleur corporelle. Il peut s'agir de molleton, de laine, de duvet ou de matière synthétique. En plus de couvrir le haut du corps, certaines personnes portent également cette couche sur leurs sous-vêtements longs.

Enfin, vous avez besoin d'un vêtement extérieur léger, ou d'une coquille, pour garder le vent, la pluie ou la neige loin de vos jambes et du haut du corps. Les vestes à coque dure sont complètement imperméables et coupe-vent, mais peuvent devenir moites. Les vêtements à coque souple respirent mieux et sont bons s'ils ne précipitent pas.

Complétez vos préparatifs avec un bonnet, des gants isolants ou des moufles, des chaussettes et des bottes. Prenez des bouteilles d'eau à large goulot (elles ne gèlent pas aussi vite) et gardez-les isolées dans votre sac ou contre votre corps. Un sac de couchage classé sous le point de congélation est un must si vous campez.

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