Par RICARDO ALONSO-ZALDIVAR

WASHINGTON (AP) – Le candidat du secrétaire à la Santé, Xavier Becerra, a déclaré mardi aux sénateurs que la lutte contre la pandémie de coronavirus serait sa première priorité si elle était confirmée, mais il s'est également engagé à étendre l'assurance maladie, à maîtriser les coûts des médicaments sur ordonnance et à réduire les disparités raciales et ethniques dans les soins médicaux.

«Pour répondre à ce moment, nous avons besoin d'un leadership fédéral fort», a déclaré Becerra lors de la première des deux audiences sur sa nomination. «Je comprends les énormes défis auxquels nous sommes confrontés et notre responsabilité solennelle de gérer fidèlement cette agence qui touche presque tous les aspects de nos vies.»

Becerra est maintenant procureur général de la Californie et a auparavant représenté la région de Los Angeles pendant plus de 20 ans à la Maison des États-Unis. Politicien-avocat libéral, il fait face à l'opposition de nombreux sénateurs du GOP, qui remettent en question son soutien aux droits à l'avortement et à l'assurance maladie gérée par le gouvernement, ainsi que son manque de formation clinique. Cependant, au cours des 25 dernières années, un seul médecin a dirigé le ministère de la Santé et des Services sociaux à titre permanent.

Se présentant devant le comité sénatorial de la santé, Becerra a appuyé les objectifs du président Joe Biden de 100 millions de vaccins au cours de ses 100 premiers jours, une augmentation des tests de coronavirus, une cartographie ADN accélérée du virus pour suivre les mutations inquiétantes et la réouverture des écoles et des entreprises.

En matière d'assurance maladie, il s'est engagé à travailler pour étendre la loi sur les soins abordables de l'ère Obama, bien que dans le passé, il ait soutenu un système géré par le gouvernement comme l'idée «Medicare for All» du sénateur Bernie Sanders. Il a dit qu'il agirait pour baisser les prix des médicaments, en particulier le coût de l'insuline. C’est un objectif qui bénéficie d’un soutien bipartisan. Le sénateur républicain Mike Braun de l'Indiana a noté que Becerra ne semble pas bénéficier du soutien de l'industrie pharmaceutique, ajoutant: «Je pense que je sais pourquoi.»

Bien que les principaux républicains décrivent Becerra comme inapte, les démocrates semblent imperturbables quant à ses perspectives, accusant le GOP de faire de la politique malgré l'urgence de faire face à la pandémie de coronavirus.

Suite à la comparution de mardi devant la commission de la santé, de l’éducation, du travail et des pensions, Becerra sera interrogée mercredi par la commission des finances, qui votera sur l’envoi de sa candidature au Sénat. S'il est confirmé, il serait le premier Latino à diriger HHS, une agence de 1,4 billion de dollars avec un large portefeuille comprenant des programmes d'assurance maladie, la sécurité des médicaments et les approbations, la recherche médicale avancée et le bien-être des enfants.

Le sénateur Richard Burr de Caroline du Nord, le républicain de rang au comité de la santé, n'a laissé aucun doute sur le fait que Becerra fait face à un examen minutieux.

"Je ne suis pas encore vendu", a déclaré Burr lors de l'audience de mardi, regardant directement le candidat. "Je ne suis pas sûr que vous ayez l'expérience ou les compétences nécessaires pour faire ce travail en ce moment." Burr s'est demandé si Becerra respecte le rôle des entreprises privées dans le système de santé, en particulier les entreprises pharmaceutiques innovantes.

Mais d'autres sénateurs républicains ont évité la confrontation idéologique et ont posé des questions centrées sur les préoccupations de l'État d'origine. Le sénateur Tommy Tuberville, R-Ala., A fait référence au «quand» Becerra est confirmé, pas au «si». Et la sénatrice Lisa Murkowski, R-Alaska, a déclaré qu'elle l'encouragerait à visiter son état tôt.

Becerra a cherché à adoucir son image d'ennemi des sociétés pharmaceutiques. «Nous avons besoin que l’industrie pharmaceutique américaine ait toujours le sentiment que nous avons le dos à l’innovation», a-t-il déclaré au sénateur Chris Murphy, D-Conn. "COVID est un exemple parfait de la manière dont nous pouvons trouver un vaccin, mais nous devons nous assurer que nous en avons pour notre argent."

Et il a également crédité l'administration Trump pour sa conduite de deux vaccins hautement efficaces contre les coronavirus. «Il y a beaucoup de gens à remercier, mais sans le travail de l'administration précédente, nous ne serions certainement pas là», a-t-il déclaré à Braun.

Bien que Becerra, 63 ans, soit politiquement libéral, son style est discret et orienté vers la résolution de problèmes.

Pourtant, l'opposition républicaine est devenue plus forte avant ses audiences d'investiture. Lundi, les Sénateurs John Kennedy de Louisiane et Tom Cotton de l'Arkansas ont publié une lettre dans laquelle ils ont demandé à Biden de retirer la nomination, qualifiant Becerra de «inapte à toute position de confiance du public». Le chef de la minorité au Sénat, Mitch McConnell, R-Ky., L'a qualifié de «célèbre partisan».

Les opposants au droit à l'avortement avaient signalé dès le début qu'ils se battraient contre la nomination, et le groupe politique Heritage Action for America a lancé une campagne de publicité par câble et numérique contre Becerra.

Les démocrates haussent les épaules.

Les républicains «ne font que s'agiter», a déclaré lundi le président du Comité des finances, Ron Wyden, de l'Oregon.

À bien des égards, Becerra a été le premier visage de l'opposition de la Californie à l'administration Trump. Il a été nommé par le gouverneur Jerry Brown pour remplacer Kamala Harris au poste de procureur général de l'État au début de 2017.

En quatre ans, il a déposé 124 poursuites judiciaires, contestant l'administration Trump sur les politiques d'immigration, d'environnement et de santé. Son caractère litigieux et sa résistance vocale aux politiques de Trump pourraient permettre aux républicains de le dépeindre comme une figure trop partisane. La Californie était fière de se considérer comme la résistance à Trump, et Becerra incarnait cette philosophie.

Le manque d’expérience médicale ne disqualifie pas un candidat au poste de secrétaire du HHS, bien que cela puisse être un plus. Les secrétaires récemment confirmés par le Sénat comprenaient un médecin, mais aussi un dirigeant pharmaceutique, un directeur du budget de la Maison Blanche et trois gouverneurs.

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L'écrivain Associated Press Kathleen Ronayne a contribué à ce rapport depuis Sacramento, en Californie.

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