• À l'avenir, votre smartphone pourrait être utilisé pour COVID-19.
  • Des tests ont déjà été développés pour détecter le VIH, le paludisme et la tuberculose.
  • Ils pourraient être utilisés pour détecter les anticorps développés contre le virus dans le sang et pour tester les surfaces.

Cela peut sembler exagéré, mais il est possible d’utiliser votre smartphone pour détecter les maladies. Les appareils mobiles peuvent être transformés en outils pour identifier rapidement une variété d'agents pathogènes, notamment des bactéries, des toxines et des virus.

Des tests sur smartphone ont été développés pour détecter le VIH, le paludisme, la tuberculose et divers contaminants alimentaires. Des travaux sont également en cours pour utiliser les smartphones pour détecter le COVID-19 – bien que diverses questions se posent sur le caractère pratique et l'utilité de l'utilisation de la technologie de cette manière.

Nous avons participé au développement de moyens d’utiliser les smartphones pour surveiller la contamination des aliments dans le cadre du projet européen FoodSmartphone. Ici, nous évaluons le potentiel de l'utilisation de cette technologie passionnante pour lutter contre le virus.

Une manière courante de tester avec les smartphones consiste à les utiliser avec des étiquettes spécialement conçues, conçues pour réagir à la présence d'une substance spécifique, telle qu'un virus ou une bactérie en particulier.

Pour tester quelque chose, tel que le liquide d'un prélèvement de gorge ou un échantillon de sang, vous l'ajoutez à une étiquette qui est sensible à ce que vous recherchez. Si la substance recherchée est là, il y a une réaction. Cette réaction génère un signal lumineux, coloré ou électrique, que le téléphone détecte et interprète ensuite via sa caméra ou ses capteurs de lumière ou via un dispositif complémentaire électrochimique. Les résultats peuvent être affichés sur une application sur le téléphone et immédiatement communiqués aux autorités compétentes.

Pour le COVID-19, les marqueurs existants pourraient être adaptés afin qu'ils puissent réagir à de nouveaux matériaux, tels que le matériel génétique du SRAS-CoV-2 ou des anticorps humains contre le virus. Ce genre de complémentarité avec la technologie existante est déjà proposé.

Mais avoir un tel test accessible au public pour le coronavirus peut prendre un certain temps. La plupart des tests basés sur les smartphones n'en sont actuellement qu'au stade de la validation de principe. Ils doivent encore passer par plusieurs séries de tests avec des patients pour prouver qu'ils fonctionnent. Cela peut prendre des années.

Par exemple, le dongle mChip – un test basé sur un smartphone pour détecter le VIH et la syphilis – existe depuis 2015. Cependant, la deuxième phase d'essais testant l'utilisation à domicile de cet appareil n'a été achevée qu'en avril 2020. Les résultats sont en attente – et même s'ils sont bons, il reste encore une autre phase d'essais à faire.

Pourtant, l'immense pression pour maîtriser la pandémie pourrait accélérer considérablement le développement d'un test COVID-19. Le développement de vaccins contre les maladies infectieuses prend généralement plus d'une décennie, mais il a été suggéré que l'administration d'un vaccin COVID-19 est possible dans les 12 à 18 mois. Un développement rapide similaire des tests basés sur les smartphones est peut-être réalisable.

Pourquoi utiliserions-nous ces tests?

Pour COVID-19, les appareils basés sur un smartphone peuvent être utilisés de plusieurs manières.

Premièrement, ils pourraient être utilisés pour détecter le matériel génétique viral des voies respiratoires – présent pendant les 2-3 premières semaines de l'infection – pour vérifier si quelqu'un est actuellement porteur du virus.

Deuxièmement, ils pourraient être utilisés pour détecter les anticorps développés contre le virus dans le sang, ce qui montre si quelqu'un a déjà été infecté par le virus. Les informations issues de ces tests peuvent nous donner de meilleures informations sur les cas asymptomatiques et l'immunité.

Enfin, nous pourrions les utiliser pour tester ce qui se trouve sur des surfaces, comme les emballages alimentaires.

Cela peut fonctionner mieux en utilisant des tests légèrement différents – des tests d'amplification génétique – qui augmenteraient la force du signal créé par toute réaction et sont généralement plus sensibles. Cela est dû au fait qu'il y a des concentrations de virus plus faibles et beaucoup d'autres substances sur les surfaces.

Les avantages l'emporteront-ils sur les dommages potentiels?

Le diagnostic du COVID-19 par smartphone pourrait améliorer les mesures d'auto-isolement, la collecte de données et le suivi des «points chauds» d'infection. De plus, nous savons que le public est intéressé par l'utilisation de technologies basées sur les smartphones pour suivre et diagnostiquer d'autres conditions – il est donc probable qu'il y aura une adoption. Les tests à domicile pourraient libérer des ressources et empêcher le COVID-19 de réduire l'accès à l'hôpital, ce qui peut augmenter la mortalité due à d'autres affections.

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Le COVID-19 peut survivre sur différentes surfaces jusqu'à sept jours.

Image: Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre

Mais si elle est populaire, le grand nombre de tests qui pourraient être effectués signifie que la méthode devrait être très précise. Ces tests devraient également être clairs et faciles à utiliser, pour éviter qu'ils ne soient exécutés de manière incorrecte. Si les tests des smartphones échouent sur l'un ou l'autre de ces deux fronts, cela pourrait entraîner un diagnostic ou une élimination erronée de nombreuses personnes. Les conséquences pourraient aller de la perte de revenus (des faux positifs) à la mise en danger d'autrui (des faux négatifs).

Ces risques sont cependant bien connus et sont partagés avec d'autres méthodes d'autotest. Des solutions potentielles, telles que plusieurs tests simultanés pour confirmer les résultats, sont déjà en discussion.

Une autre question est de savoir s’il est réellement pertinent de faire des tests de surface. Un rapport publié dans le New England Journal of Medicine et une prépublication récente affirment tous deux que le COVID-19 peut survivre sur différentes surfaces jusqu'à sept jours. Cependant, aucune étude ne montre que le virus reste infectieux pendant cette période. Des tests de surface généralisés pourraient provoquer une peur injustifiée en détectant des particules de virus qui présentent un très faible risque d'infection.

Les biocapteurs basés sur les smartphones peuvent s'avérer extrêmement utiles pour suivre et contrôler la propagation du COVID-19. Cependant, un outil avec un tel potentiel d'utilisation généralisée doit être d'une qualité extrêmement élevée en termes de performances. De plus, ses pleines capacités et ses inévitables lacunes doivent être communiquées ouvertement au public pour minimiser la confusion. Cela pourrait être réalisé en communiquant clairement les limites du test dans l'application pour smartphone.

Une mise en œuvre bâclée de la technologie entraînerait une perte supplémentaire de la confiance du public envers les scientifiques. Compte tenu de certains des scandales très médiatisés qui émergent déjà pendant l'ère COVID-19, ce n'est pas quelque chose que nous pouvons nous permettre.




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