Luis Martínez se souvient de 2008 comme si c'était hier. Il était à la recherche d'un emploi et l'économie était dans une profonde récession provoquée par la crise financière. L'embauche gèle les employeurs de tous types et il y a peu d'emplois en chimie à occuper. En fait, de nombreuses entreprises étaient au milieu de licenciements massifs. Il a fallu plusieurs années à Martínez pour bricoler des séjours de courte durée avant de décrocher un poste menant à la permanence dans le milieu universitaire.

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Douze ans plus tard, ce marché du travail «brutal» hante toujours Martínez. Désormais directeur du Centre pour l'innovation et l'entrepreneuriat de l'Université Trinity, il s'inquiète de ce à quoi les nouveaux diplômés et demandeurs d'emploi seront confrontés dans le ralentissement économique déclenché par le nouveau coronavirus et la maladie qu'il provoque, le COVID-19. «Je pense que toute la communauté doit être préparée pour une année pire que 2008», dit-il.

En bref

Le ralentissement économique déclenché par la pandémie COVID-19 n'augure rien de bon pour le marché du travail en chimie. Les universités ont gelé l'embauche et réduit les salaires, et l'industrie chimique fait face à une forte baisse de la demande et anticipe des pertes d'emplois. L'industrie pharmaceutique pourrait être le seul secteur à résister à la crise. Certains observateurs du secteur prévoient un marché du travail encore plus difficile que celui provoqué par la crise financière de 2008.

Les retombées économiques de la pandémie se multiplient. Partout aux États-Unis, par exemple, les universités ont annoncé des gels de l'embauche et des réductions de salaire, et des mesures supplémentaires de réduction des coûts devraient intervenir à l'automne. Dans le monde entier, l'industrie chimique signale une réduction de la demande de produits chimiques et prévoit des pertes d'emplois. Bien que les industries pharmaceutique et biotechnologique voient une demande accrue pour leurs produits, même elles ne sortiront probablement pas indemnes de cette récession.

«Les choses sont tout simplement horribles», déclare l'économiste Paul Hodges, qui étudie les tendances de l'industrie chimique. «C'est le pire environnement économique depuis la Grande Dépression» des années 30. Fin avril, plus de 30 millions de personnes aux États-Unis avaient déposé une demande de chômage cette année.

«Il y a de bons moments pour sortir de l'université, et il y a des mauvais moments. C'est un mauvais moment », dit Hodges. «Il ne sert à rien d’essayer de sucrer cette pilule.»

Néanmoins, les survivants des récessions passées, comme Martínez, disent qu'en gardant l'esprit ouvert, en élargissant leurs réseaux et en développant un esprit d'entreprise, les jeunes diplômés et autres demandeurs d'emploi peuvent encore se tailler une carrière productive et satisfaisante.

Les universités et les étudiants sont confrontés à l'incertitude

Stephanie Santos-Díaz avait hâte d'obtenir son diplôme en juin de l'Université Purdue avec son doctorat en éducation chimique. Elle avait décidé de poursuivre une carrière dans le domaine des politiques et elle a vu plusieurs emplois qui semblaient prometteurs. Elle a même commencé à postuler pour quelques-uns l'automne dernier.

Crédit: Gracieuseté de Lai-Sheng Wang

«Nous voulons continuer à émerger comme une institution forte. Vous ne pouvez pas simplement renvoyer les gens, puis les récupérer. "

—Lai-Sheng Wang, président, Département de chimie, Université Brown

Mais la plupart de ces perspectives se sont taries lorsque les arrêts pour pandémie ont frappé. «C'est vraiment stressant», dit Santos-Díaz. Elle a parlé avec C&EN depuis son appartement, où elle suivait un ordre de rester à la maison de l'État. Une alarme incendie incessante – elle était trop haute pour qu'elle puisse l'atteindre – semblait mettre en évidence l'urgence de sa situation. «Il y a beaucoup d'incertitude dans mon avenir proche», dit-elle.

Santos-Díaz est loin d'être le seul à ressentir cette incertitude, à en juger par les chimistes universitaires qui ont parlé à C&EN de leurs expériences pendant la pandémie. Des centaines d'écoles ont gelé les embauches et certaines ont des congés de personnel.

À l’université Brown, «c’est un gel, mais ce n’est pas un style qui convient à tous», déclare Lai-Sheng Wang, directrice du département de chimie. Brown a gelé l'embauche en mars, mais a toujours honoré les offres dans toute recherche dans laquelle des finalistes avaient été identifiés. Le département de chimie avait une recherche presque terminée, mais son choix a refusé le travail. Maintenant, le ministère doit attendre et voir s'il sera autorisé à poursuivre la recherche l'année prochaine.

Wang dit que c'est un bon compromis pour geler les embauches et les salaires pour le moment plutôt que les congés. «Nous voulons continuer à émerger comme une institution forte», dit-il. "Vous ne pouvez pas simplement renvoyer les gens, puis les récupérer."

À l’université de l’Indiana à Bloomington, la présidente du département de chimie, Caroline Chick Jarrold, déclare que sa liste de professeurs est suffisamment solide pour traverser le gel de l’embauche de l’université. Pour l'instant, elle est plus préoccupée par plusieurs postes administratifs qui s'ouvrent en raison de départs à la retraite, notamment un analyste financier, un directeur des achats et un directeur des biens d'équipement. Si possible, «nous voulons nous assurer de remplacer le personnel que nous avons», dit-elle. À long terme, le problème est «principalement juste l'incertitude sur la façon dont les choses vont se dérouler» et l'incapacité qui en résulte à planifier, dit Jarrold.

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Crédit: Gracieuseté de Stephanie Santos-Díaz

«C'est vraiment stressant.»

– Stéphanie Santos-Díaz, étudiant diplômé, Université Purdue

La gravité de la pandémie plus large a frappé le département lorsqu'un membre du corps professoral de longue date est décédé du COVID-19, dit Jarrold. «Tout ce que nous traversons n'est rien comparé à ce que vivent les membres de la famille.»

Les gels d'embauche, les congés et les autres mesures de réduction des coûts prises dans les universités reflètent les immenses inconnues auxquelles les universités américaines sont confrontées dans la pandémie, a déclaré Peter McPherson, président de l'Association of Public and Land-Grant Universities (APLU).

Pour beaucoup, le premier coup dur financier a été de devoir rembourser les frais de résidence et de nourriture lors de leur fermeture au printemps. Mais le vrai danger sera si les universités sont incapables de ramener des étudiants sur les campus à l'automne. «Ce serait une menace fondamentale pour les institutions», dit McPherson.

Le problème est aggravé par le coup rapide de la pandémie, qui n’a pas laissé le temps de planifier. En outre, de nombreuses universités publiques s'étaient à peine remises de la récession de 2008–9, car les États tardaient à rétablir les coupes budgétaires.

Certains États ont déjà réduit à nouveau le financement des collèges et des universités, et les établissements d'enseignement prévoient encore plus de coupes, dit McPherson. L'APLU a demandé au Congrès un soutien aux écoles publiques, notamment des prêts à faible taux d'intérêt et une extension des allégements fiscaux accordés aux entreprises. «Nous allons faire face à de réelles difficultés», dit McPherson. «Nous le sommes déjà.»

Les étudiants diplômés et post-doctorants sont parmi les plus vulnérables au milieu de ces incertitudes. Rameez Ali, post-doctorant à l'Institut polytechnique de Worcester, prévoyait de terminer son mandat à la fin de cette année. Maintenant, il n'est pas sûr de ce qui va se passer. Il sait que les post-doctorants «sont vraiment préoccupés par le marché du travail car il faut beaucoup de temps pour se remettre», dit-il.

Il y a quelques mois à peine, Ali pensait qu'il pourrait travailler à plein temps dans une start-up qu'il planifie avec son conseiller. Mais le financement du capital-risque semble moins prometteur maintenant, alors ils demandent plutôt une subvention aux petites entreprises du gouvernement, dit-il.

La situation le pousse davantage à chercher un emploi dans l'industrie pharmaceutique. Il s'inquiète de ce que le temps passé loin du laboratoire sous l'ordre de mise à l'abri sur place de son État pourrait affecter ses perspectives. «Les post-doctorants sont censés être productifs et évoluer très rapidement», dit-il.

Ali dit qu'il va juste devoir attendre et voir. Lui et ses collègues postdoctorants «ne sont pas déprimés et ne pleurent pas», dit-il. «Nous sommes optimistes et en même temps inquiets.»

D'après ce que Jarrold a vu, les sociétés pharmaceutiques embauchent toujours, le problème pourrait donc concerner principalement les étudiants à la recherche d'un emploi universitaire. Son département pourrait être en mesure de fidéliser les étudiants en embauchant temporairement pour enseigner des cours en ligne, dit-elle. Plusieurs facultés prévoient de garder les post-doctorants plus longtemps pour s'assurer qu'ils ont des emplois.

Lorsqu'il a commencé ses études supérieures à Brown, Stephen Kocheril était déterminé à faire carrière dans le milieu universitaire. Maintenant, l’étudiant diplômé de troisième année ne sait pas si cela est réaliste. «Cela dépendra beaucoup de ce qui sera disponible lorsque j'en serai à ce stade», dit-il.

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Crédit: Gracieuseté de Rameez Ali

«Nous sommes optimistes et en même temps inquiets.»

—Rameez Ali, chercheur postdoctoral, Worcester Polytechnic Institute

Si la pandémie ne cause qu'une mauvaise année, il pourrait être bien placé pour obtenir un emploi universitaire l'année suivante. Mais si cela dure plus longtemps, il envisagera d'autres options.

«Il est difficile de ne pas ressentir un peu d’inquiétude», dit-il. «Le monde est un endroit effrayant en ce moment.»

De retour à Purdue, Santos-Díaz espère toujours que l'un des emplois pour lesquels elle a postulé se concrétisera. Si ce n’est pas le cas, elle a élaboré un plan d’urgence pour vivre avec un ami à proximité pendant quelques mois, ce qui, en raison de la proximité, lui semble une meilleure option que de retourner à Porto Rico, d’où elle est originaire.

Même si elle obtient l'un des emplois pour lesquels elle a postulé, elle sait qu'une date de début pourrait être retardée de plusieurs mois. «Mon financement s'épuise en juillet», dit Santos-Díaz. «Je ne saurais pas ce que je ferais pendant cette transition. J'ai encore besoin de l'argent pour survivre. »

Perspectives de l'industrie mitigées

L'industrie chimique se prépare également à un climat économique difficile. «Quelqu'un a appuyé sur un bouton de pause géant», déclare Ron McElhaney Jr., propriétaire de Management Recruiters of Savannah, qui recrute pour le marché du travail de la chimie spécialisée. «Au cours des 3 derniers mois, mon entreprise s'est effondrée. Personne n'embauche personne. »

Mais McElhaney est optimiste quant au fait que lorsque la pandémie sera maîtrisée, les embauches "reviendront".

D'autres ne sont pas si sûrs. «Il faudra plusieurs années avant que nous ne sortions de l’autre côté», déclare l’économiste Hodges. "Et quand nous sortirons, nous sortirons dans un endroit complètement différent de celui où nous sommes entrés. Il n'y a pas de business as usual ici." Pour survivre, dit-il, les entreprises devront se concentrer sur les nouvelles opportunités potentielles qui se développeront.

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Crédit: Gracieuseté de Paul Hodges

«Il y a de bons moments pour sortir de l'université, et il y a des mauvais moments. C'est un mauvais moment. Il ne sert à rien d’essayer de sucrer cette pilule. »

– Paul Hodges, économiste

Hodges prévoit que le secteur pétrochimique sera durement touché par la récession économique. "Si vous regardez l'éthylène et le polyéthylène, ils ne sont qu'une zone sinistrée, et ils ne vont pas s'améliorer", dit Hodges, notant que ce n'est qu'une question de temps avant que les licenciements et les embauches gèlent ces zones. «Inévitablement, certaines entreprises vont faire faillite parce que le marché n'est plus là», dit-il.

Les données récentes sur la production de l'industrie chimique donnent à réfléchir. Selon l'American Chemistry Council, un groupe de commerce, la production de produits chimiques aux États-Unis devrait baisser d'environ 3,3% en 2020 si les fermetures sont levées avant la fin juin, et la production pourrait baisser de 6,5% si les fermetures duraient jusqu'au quatrième trimestre. Les pertes d'emplois pourraient totaliser 28 000, soit 5,1% de la main-d'œuvre, en 2020. Certaines entreprises chimiques ont annoncé des gels d'embauche. Huntsman, par exemple, a annoncé dans son appel aux résultats du premier trimestre le 1er mai qu'il mettait en œuvre un gel de l'embauche à l'échelle de l'entreprise et suspendait les augmentations de salaire pour 2020.

L'industrie pharmaceutique est un domaine d'emploi qui restera probablement fort. En fait, de nombreuses sociétés pharmaceutiques avec lesquelles C&EN s'est entretenu ont déclaré qu'elles continuaient à recruter. Jeffrey Sperry, directeur associé de la chimie des procédés chez Vertex Pharmaceuticals, déclare que Vertex a 300 postes vacants. «Nous embauchons de nouveaux doctorants, nous embauchons de nouveaux candidats au baccalauréat et à la maîtrise, nous recrutons sur tout le spectre», dit Sperry. L'entreprise mène des entretiens virtuellement.

Sperry dit que la pandémie a augmenté la demande de produits pharmaceutiques. «Il est clair que nous avons besoin de beaucoup plus de médicaments, nous avons besoin de plus de vaccins, nous avons besoin de plus de scientifiques», dit-il.

L'embauche chez Merck & Co. se poursuit également sans perdre de temps, déclare Ed Sherer, directeur de la chimie. «Nous continuons à interviewer. Une bonne partie de mon temps à l'heure actuelle est consacrée au recrutement, siégeant à des panels d'entretiens. "

Les recruteurs du secteur biotechnologique sont également occupés. «Nous venons de lancer sept nouvelles recherches liées à la chimie le mois dernier seulement, la plupart au niveau du directeur principal ou du vice-président principal», déclare Marc Miller, associé chez Klein Hersh, une société de recrutement de cadres pour les sciences de la vie. Certaines entreprises sont prêtes à faire démarrer quelqu'un à distance, du moins à court terme, dit-il.

Kerry Boehner, recruteur de cadres chez KOB Solutions, dit que ses clients continuent de faire des offres d'emploi, même si beaucoup repoussent les dates de début de quelques mois. «Quatre-vingt dix pour cent de mes clients continuent de faire pression», dit-elle. «Il y a certains domaines qui sont incroyablement chauds qui ne disparaissent pas, comme CRISPR et l'immunologie des tumeurs.»

Les sociétés de capital-risque du secteur biotechnologique sont également optimistes. «Les dernières années ont été marquées par de fortes tendances de recrutement dans le domaine de la biotechnologie. Je pense qu'à court terme, nous verrons une forte pression sur l'embauche alors qu'un certain nombre d'entreprises gèlent l'embauche, mais je pense que cela reprendra sa force à long terme jusqu'à la fin de l'année », déclare Bruce Booth, associé chez Atlas Venture, une société de capital-risque axée sur le secteur des biotechnologies en phase de démarrage.

Malgré les perspectives positives, Hodges affirme que l'industrie pharmaceutique devra également s'adapter à l'environnement pandémique. «Ce que nous constatons, c’est que les chaînes d’approvisionnement mondiales se sont avérées très fragiles et que ces chaînes d’approvisionnement mondiales doivent être remplacées par des chaînes d’approvisionnement locales. L’industrie pharmaceutique dans 5 à 10 ans aux États-Unis ne sera plus la même qu’aujourd’hui. »

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Crédit: Gracieuseté de Kate Kadash-Edmondson

«Je suis devenu majeur à un moment où l'économie était nul. L’itinéraire traditionnel ne m’était pas vraiment ouvert, j’ai donc dû regarder ces itinéraires non traditionnels. Et ça a marché pour moi.

—Kate Kadash-Edmondson, rédacteur scientifique principal, Children's Hospital of Philadelphia

«Je pense que vous allez voir que beaucoup plus d’entreprises chercheront peut-être à faire de la fabrication aux États-Unis, alors elles chercheront peut-être à faire plus de recherches ici aux États-Unis plutôt qu’à sous-traiter tout à l’étranger», dit Miller. «Je pense que vous allez voir des entreprises répartir leurs ressources d’organisations de recherche sous contrat, et certaines de ces ressources pourraient, par nature, revenir aux États-Unis et créer de nouveaux emplois ici aussi.»

Mis à part les produits pharmaceutiques, le COVID-19 constitue un point positif pour l'industrie chimique au sens large. «Pour tout ce qui concerne les produits chimiques de nettoyage, indiscutablement, les entreprises embauchent», déclare Patrick B. Ropella, PDG du groupe Ropella, une société de recherche de cadres spécialisée dans l'industrie chimique et dans des domaines connexes. Mais ce ne sont pas nécessairement des emplois pour les chimistes. «Ils ajoutent du personnel de quart pour suivre le rythme de la fabrication», déclare Ropella.

Ropella voit des tendances encourageantes à l'horizon pour des emplois de niveau supérieur et plus qualifiés. Un grand nombre de baby-boomers qui reportent leur retraite en raison de la récession de 2008 pourraient appuyer sur la gâchette de leurs projets maintenant qu'ils sont en congé ou qu'ils travaillent à domicile. Leurs conjoints demandent: «Pourquoi retourner à une économie dans le chaos? Maintenant que vous êtes à la maison, pourquoi ne pas enfin prendre notre retraite et profiter de la vie? » Dit Ropella. Ces départs à la retraite ouvriraient des postes de direction. Il dit avoir vu un nombre «énorme» d'annonces de retraite sur LinkedIn depuis que les commandes de séjour à la maison sont entrées en vigueur.

De plus, bien que de nombreuses entreprises aient gelé les embauches pour le moment, Ropella dit aux dirigeants qu'il parle d'exprimer une «demande refoulée pour pourvoir les postes vacants» dès que l'économie revient à quelque chose comme la normale.

Conseils des survivants de la récession

Quoi qu'il arrive sur le marché du travail de la chimie, Martínez et d'autres chimistes qui ont traversé la Grande Récession disent que la clé pour survivre est d'être flexible, d'élargir vos compétences, de développer votre réseau et d'accepter que votre cheminement de carrière puisse finir par être très différent de ce que vous avez envisagé.

Martínez dit que son conseil le plus important pour les nouveaux diplômés à tous les niveaux est de réfléchir aux compétences qu'ils possèdent qui en font de bons candidats pour des postes en chimie ainsi que dans les domaines adjacents.

Kate Kadash-Edmondson appuie ce conseil. Elle venait de terminer un post-doctorat en 2008 et cherchait un poste de professeur sans succès. Un travail parallèle d'écriture scientifique s'est transformé en une entreprise à temps plein aidant à rédiger des propositions de subventions et à éditer des articles scientifiques. Aujourd’hui, Kadash-Edmondson est rédactrice scientifique principale pour l’hôpital pour enfants de Philadelphie, et elle ne regrette pas l’évolution de sa carrière. «Je suis devenu majeur à un moment où l'économie était nul. L’itinéraire traditionnel ne m’était pas vraiment ouvert, j’ai donc dû regarder ces itinéraires non traditionnels. Et ça a marché pour moi », dit-elle. "Ma recommandation aux gens serait de regarder dans quoi vous êtes bon et de tout essayer."

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Crédit: Gracieuseté de Joseph Meany

«Ce n’était pas mon premier choix d’aller aux études supérieures, mais rétrospectivement, je suis heureux de l’avoir fait.»

—Joseph Meany, chercheur postdoctoral, Savannah River National Laboratory

Darryl Boyd, chercheur chimiste au US Naval Research Laboratory, recommande également de ne rien exclure. Il dit que s'il n'y avait pas eu le marché du travail difficile de 2008, il n'aurait jamais envisagé un emploi au gouvernement fédéral. «En fait, je n'avais même pas entendu parler du Naval Research Lab au moment où mon conseiller m'en a parlé», dit-il. "Mais c'est devenu un très bon point d'atterrissage."

Certains nouveaux diplômés peuvent prolonger leurs études afin de surmonter la récession. Joseph Meany était censé obtenir son baccalauréat du Keene State College en 2008, mais en raison de la récession, il a suivi des cours supplémentaires et a obtenu son diplôme l’année suivante. «J'ai fini par parcourir 2 414 km jusqu'à l'Alabama et j'ai commencé un programme de doctorat en janvier 2010. Ce n'était pas mon premier choix d'aller à l'école supérieure, mais rétrospectivement, je suis heureux de l'avoir fait. . » En 2016, Meany est diplômé de l'Université de l'Alabama avec son doctorat. Il est maintenant post-doctorant au Savannah River National Laboratory.

Les postes contractuels par l'intermédiaire d'agences d'intérim comme Aerotek ou Kelly Services peuvent également être un bon moyen pour les gens de mettre un pied dans la porte. Les entreprises chimiques et pharmaceutiques, comme de nombreux employeurs, ont recours à des embauches temporaires pour répondre rapidement à une forte augmentation de la demande et à d'autres changements sur le marché.

«Il y a des moments où nous avons besoin que quelqu'un intervienne et remplisse un rôle pendant, disons, 6 à 18 mois, et si cette personne est vraiment énergique et touche vraiment le terrain et fait un excellent travail, nous allons vraiment essayer difficile de garder cette personne », dit Sperry de Vertex. «Si vous faites venir un sous-traitant et passez des mois de formation pour faire ce travail, la dernière chose que vous voulez, c'est de perdre cette personne.»

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Crédit: Gracieuseté d'Andrés Cisneros

"Essayez d'être aussi proactif que possible dans la formation sur toutes les différentes compétences dont vous allez avoir besoin, pas seulement les compétences de recherche et d'enseignement."

—Andrés Cisneros, professeur de chimie, University of North Texas

Mais surtout, les demandeurs d’emploi ne doivent pas abandonner. Andrés Cisneros dit avoir envoyé 60 ou 70 candidatures en 2008, «et je n'ai rien obtenu. Absolument aucune interview. Les choses ont commencé à changer pour lui en 2009. Après avoir postulé à 70 autres postes, il a obtenu trois entrevues – une dans le milieu universitaire, une dans l'industrie et une au gouvernement. «Sur une centaine de candidatures sur deux ans, je n'avais qu'une seule offre d'emploi», dit-il. Il a fini par obtenir un poste menant à la permanence à la Wayne State University.

Désormais membre du corps professoral titulaire de l'Université de North Texas, Cisneros encourage ses étudiants à rester positifs et à utiliser ce temps à la maison pour élargir leurs compétences. «Essayez d'être aussi proactif que possible dans la formation sur toutes les différentes compétences dont vous aurez besoin, pas seulement les compétences de recherche et d'enseignement», dit-il, ajoutant que les compétences en communication seront toujours précieuses. Cisneros rappelle également à ses étudiants qu'ils ne sont pas seuls et que chacun aura des lacunes dans sa formation et sa productivité. «Nous traversons tous des défis», dit-il. Mais "nous sommes dans le même bateau."

Avec des rapports supplémentaires par Craig Bettenhausen

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