LONDRES (AP) – Les applications mobiles traçant les nouveaux cas de COVID-19 ont été présentées comme un élément clé du plan européen pour vaincre l'épidémie de coronavirus. Sept mois après le début de la pandémie, les cas de virus augmentent à nouveau et les applications n'ont pas été largement adoptées en raison de problèmes de confidentialité, de problèmes techniques et du manque d'intérêt du public.

La Grande-Bretagne, le Portugal et la Finlande sont devenus ce mois-ci les derniers à avoir dévoilé des applications pour smartphone qui alertent les gens s'ils se trouvaient à proximité d'une personne qui s'est avérée infectée afin qu'ils puissent se faire soigner ou s'isoler – une étape clé pour briser la chaîne de contagion.



Mais quelques pays ont abandonné leurs applications de traçage et d'autres qui les ont déployées ont trouvé si peu d'utilisateurs que la technologie n'est pas très efficace. Le taux d'adoption passe d'environ un tiers de la population en Finlande et en Irlande, à 22% en Allemagne et à un maigre 4% en France.

Les responsables de la santé ont initialement ciblé un taux d'adoption de 60%, un objectif optimiste basé sur une étude de l'Université d'Oxford datant d'avril, bien que les chercheurs aient noté qu'une faible adoption aide encore si d'autres mesures, telles que la distanciation sociale, sont appliquées.

Kevin Kelly, comptable à Limerick, en Irlande, déclare que l'application de son pays est facile à utiliser et aide à évaluer les tendances locales en matière d'infection en indiquant le nombre de cas dans chaque comté. Il utilise principalement la fonction d'enregistrement pour signaler ses symptômes quotidiennement, mais s'inquiète que seule une fraction des 1,3 million d'utilisateurs le fasse également.


"Tout le monde l'a téléchargé, mais je ne sais pas qui l'utilise régulièrement", a déclaré Kelly, 43 ans.

La fonction d'alerte d'exposition a jusqu'à présent été moins utile: il n'en a pas reçu. «À moins qu'il y ait une énorme poussée, ce qui, je suppose, peut arriver, c'est à ce moment-là que nous verrons à quel point c'est efficace.»

Les pays qui ont le plus réussi à amener les gens à utiliser volontairement des applications de dépistage de virus sont généralement des pays plus petits d'Europe du Nord où la confiance dans le gouvernement a tendance à être plus élevée et où les gens sont à l'aise avec les nouvelles technologies.


L'application finlandaise est rapidement devenue l'une des plus populaires d'Europe lorsqu'elle a été lancée début septembre, enregistrant environ 1 million de téléchargements au cours des 24 premières heures. Les téléchargements n’ont cessé d’augmenter: environ un tiers des 5,5 millions d’habitants du pays en disposent désormais.

«J'ai reçu plusieurs appels de personnes âgées de plus de 80 ans pour savoir comment l'application fonctionne», a déclaré Aleksei Yrttiaho, porte-parole de l'Institut finlandais de la santé et du bien-être.

La confiance du public dans le gouvernement aide à apaiser les préoccupations concernant la confidentialité et la surveillance gouvernementale soulevées pour la première fois lorsque certains pays ont lancé des applications de traçage des mois plus tôt.

Les utilisateurs finlandais ont déclaré qu'ils pensaient que c'était une responsabilité civique de l'installer.


«Il est de notre devoir de prendre soin de la santé de nos concitoyens et de nos proches», a déclaré William Oesch, 44 ans, photographe à Helsinki.

Ella Ahmas, une étudiante en commerce de 23 ans à l'Université Aalto, a déclaré qu'elle était surprise que le gouvernement ait réussi à persuader autant de personnes de le télécharger, alors que les Finlandais étaient moins disposés à utiliser des méthodes plus simples comme le port de masques dans les transports en commun.

"Ce n'est pas vraiment un effort énorme de télécharger l'application, qui fonctionne seule", a-t-elle déclaré.

Ahmas et Oesch ont ignoré les problèmes de confidentialité et ont noté que leurs données personnelles étaient déjà détenues par Google et Facebook.

La plupart des applications de traçage européennes sont construites sur une interface de smartphone Google-Apple qui utilise la technologie Bluetooth pour enregistrer de manière anonyme la proximité de tout autre smartphone avec l'application installée. Il ne suit pas les allées et venues du téléphone. Les utilisateurs dont le test de dépistage du COVID-19 est positif mettent en ligne des codes anonymes pour alerter les autres qui ont été en contact étroit. La conception vise à préserver la confidentialité des utilisateurs, ce qui pourrait être l'un des facteurs favorisant l'adoption, bien que cela entrave également les efforts pour suivre leur utilisation et leur efficacité.


Ils ne fonctionnent pas encore à travers les nombreuses frontières de l'Union européenne, mais six pays ont commencé à tester une «passerelle» virtuelle qui permet cela.

Les approches plus intrusives ont eu moins de succès.

L'application française, qui utilise un système de stockage de données centralisé critiqué par les militants de la protection de la vie privée, a un taux d'adoption de seulement 4% mois après son lancement. Les responsables norvégiens ont été contraints d'arrêter leur application en raison de problèmes de confidentialité liés à l'utilisation des données de localisation du téléphone. L'application israélienne utilise à la fois les données de localisation Bluetooth et du téléphone et affirme que l'adoption n'a pas été aussi forte que prévu.

La Chine, l'épicentre d'origine du COVID-19, n'a pas d'application de traçage mais plutôt une application qui affiche un code de couleur indiquant l'état de santé, ajoutant à la surveillance électronique du pays.

«La question de la confidentialité est à la fois un choix politique et dans la mesure où vous pouvez maximiser la confidentialité, vous augmentez la crédibilité de l'application car elle ne suscitera pas de soupçon», Sean L'Estrange, spécialiste des sciences sociales à l'University College Dublin, qui a étudié les tests et traçage.

Le gouvernement britannique est passé à la technologie Google-Apple pour sa nouvelle application antivirus pour l'Angleterre et le Pays de Galles après avoir abandonné une version centralisée en raison de problèmes techniques.

Les applications ne sont pas coûteuses. La start-up NearForm a construit l'Irlande pour 850 000 euros (1 million de dollars), tandis que la Finlande a atteint un budget inférieur à 900 000 euros.

Les États-Unis n'ont pas d'application nationale de traçage, mais certains États ont lancé la leur. La Pennsylvanie et le Delaware ont décidé d'utiliser la technologie de NearForm.

Même si elle ne ramasse que quelques cas supplémentaires, l’application irlandaise en vaut la peine compte tenu de son faible coût, a déclaré L’Estrange.

Mais est-il possible de déterminer si ces applications ont eu un effet sur le contrôle de la pandémie?

Nous ne saurons peut-être jamais avec certitude, a déclaré Stephen Farrell, un informaticien au Trinity College de Dublin qui a étudié les applications de traçage. En effet, la plupart des applications ne nécessitent pas les coordonnées des utilisateurs, sans lesquelles les autorités sanitaires ne peuvent pas assurer le suivi. Cela signifie qu'il est difficile d'évaluer le nombre de contacts capturés uniquement via les applications, comment leurs taux de tests positifs se comparent à la moyenne et combien de personnes qui sont de toute façon identifiées sont testées plus tôt et à quelle vitesse.

"Je ne suis au courant d'aucune autorité sanitaire qui mesure et publie des informations sur ces choses, et en fait, ils sont probablement difficiles à mesurer", a déclaré Farrell.

Tout au plus, les applications peuvent fournir un nombre global d'alertes envoyées. En Irlande, plus de 300 personnes qui ont été testées positives ont téléchargé leurs codes, ce qui a donné lieu à 900 alertes de contact étroit, sur plus de 33 000 cas confirmés au total.

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Jari Tanner à Helsinki et Josef Federman à Jérusalem en Israël ont contribué à ce rapport.

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