Le mois dernier était une sorte d'anniversaire étrange chez Microsoft. À l'été 2015, Bad Blood de Taylor Swift et See You Again de Wiz Khalifa ont dominé les charts alors que les spéculations sur l'iPhone 6S étaient folles.

Et ce juillet, Microsoft a annoncé l'un de ses échecs les plus spectaculaires – jamais.

Satya Nadella, à peine un an après le début de son mandat en tant que PDG de Microsoft, a annoncé une perte financière de 7,6 milliards de dollars pour Microsoft en raison de l'échec de l'acquisition par l'entreprise du géant du téléphone Nokia, annoncé en 2013. Pire encore, 7 800 travailleurs perdraient leur emploi. Nadella a à peu près dit qu'elle se retirerait du marché des smartphones dans un proche avenir.

«Nous passons d'une stratégie de développement d'une entreprise de téléphonie autonome à une stratégie de croissance et de création d'un écosystème Windows dynamique comprenant notre famille d'appareils propriétaires», a déclaré Nadella dans un e-mail aux employés de Microsoft à l'époque. "Je suis attaché à nos appareils propriétaires, y compris les téléphones."

Il s'avère que ce n'était pas la fin des ambitions téléphoniques de Microsoft. À l'époque où la société annulait Nokia, une équipe de Microsoft élaborait un plan pour créer un nouvel appareil, un appareil qui chevaucherait ce qu'un téléphone et une tablette pourraient être et donnerait enfin à Microsoft une pertinence sur le marché mondial des smartphones d'un demi-billion de dollars, dominé par Samsung, Apple et Huawei.

Le résultat est le Surface Duo, un appareil intelligent de 1399 $ qui pèse 8,8 onces et comprend deux écrans de 5,6 pouces qui se réunissent pour former un écran plus grand avec une couture articulée au centre. Le design lui permet de se poser déplié, à plat sur une table. Vous pouvez également l'installer comme une tente, avec les deux écrans tournés vers l'extérieur. Vous pouvez le tenir ouvert comme un livre, avec les deux écrans tournés vers l'intérieur. Et vous pouvez le fermer comme un clapet. L'approche de Microsoft va à l'encontre des autres appareils pliables sortis cette année, y compris le Galaxy Z Fold 2, dont Samsung n'a pas encore révélé le prix. L'appareil de Samsung est construit autour d'un seul écran intérieur de 7,6 pouces qui se plie lorsqu'il est fermé.

"Nous croyons simplement qu'il y a une nouvelle catégorie ici", m'a confié Panos Panay, directeur produit de Microsoft et responsable Surface, dans une interview la semaine dernière sur le design unique de Microsoft. "Nous savons à quel point les gens sont plus productifs sur deux moniteurs."

Microsoft affirme que la recherche montre que notre cerveau fonctionne différemment lorsque nous utilisons deux écrans.

Richard Peterson / CNET

L'autre chose qui rend le Surface Duo inhabituel est qu'il n'est pas alimenté par le logiciel Windows de Microsoft pour PC, ou son logiciel mobile qui a été abandonné en 2017. Au lieu de cela, il fonctionne sur une version modifiée d'Android de Google, le logiciel utilisé par à peu près tous smartphone ou tablette qui ne vient pas d'Apple. Il convient également de noter que le Surface Duo – contrairement au Galaxy Z Fold 2 de Samsung – ne prend pas en charge la technologie sans fil 5G de nouvelle génération. Microsoft a déclaré qu'il avait choisi de sauter la 5G dans le cadre d'un compromis pour économiser la batterie et permettre à l'appareil de ne mesurer que 4,8 millimètres d'épaisseur lorsqu'il est ouvert (moins que les 5,9 millimètres de l'iPad Pro). Lorsqu'ils sont fermés, les deux écrans s'empilent les uns sur les autres, ce qui rend l'épaisseur du Surface Duo de 9,9 millimètres – soit moins d'un demi-pouce.

«Quand nous l'avons conçu, l'intention était:« Comment faire quelque chose d'aussi fin, beau, léger et super élégant que lorsque les gens le prennent, ils peuvent ressentir cette émotion dans le produit », a déclaré Panay.

Ce genre de discours sur le fait de changer nos vies grâce à un produit est courant parmi les dirigeants de la technologie et en particulier chez Panay, dont la présence sentimentale sur scène lors d'événements Microsoft se distingue parmi les gens du marketing typiquement robotique qui parcourent leur script.

Mais il croit fermement que le Surface Duo a quelque chose à apporter au monde, que vous l'appeliez un téléphone, une tablette à double écran ou autre, comme l'ont débattu les observateurs technologiques lors de son dévoilement l'année dernière.

La charnière du Surface Duo en action.

CNET

Panay nous montre son appareil Surface Duo personnel lors d'un chat vidéo, avec des messages sur le côté droit, ESPN sur la gauche. Il essaie de masquer les invitations et les e-mails du calendrier alors qu'il montre avec enthousiasme comment ils fonctionnent. "Je crois que le monde doit aller de l'avant pour créer un monde plus mobile et plus productif", a-t-il déclaré.

Que vous le croyiez a probablement un peu à voir avec ce que vous pensez de Microsoft. Le critique de CNET Scott Stein, qui a pu jouer avec un prototype transparent sans écran fonctionnel, dit que le Surface Duo est confortable à tenir, comme un livre. "Cela ne ressemble pas non plus à deux téléphones collés ensemble", a déclaré Stein.

Le Surface Duo sera mis en vente le 10 septembre mais est disponible auprès de Microsoft, AT&T et Best Buy en précommande à partir de mercredi. Il fonctionnera sur les réseaux AT&T, T-Mobile et Verizon Wireless. La version AT&T sera verrouillée sur ce réseau.

Échouer

Il y a sept ans, Microsoft a acheté Nokia et a commencé à vendre ses propres téléphones. Il y a cinq ans, il a abandonné. Aujourd'hui, entrez dans le Surface Duo.

Richard Peterson / CNET

Il est facile de rejeter Microsoft – et beaucoup de gens le font. L'entreprise de 45 ans est traitée comme le plus ancien homme d'État de la technologie, ce qu'elle est, et Nadella lui-même admet fièrement que son entreprise n'est pas cool. "Vous vous joignez ici non pas pour être cool, mais pour rendre les autres cool", m'a-t-il dit en 2018. "Vous voulez être cool en faisant cette autonomisation … C'est le résultat qui compte."

Ainsi, même s'il ne s'agit peut-être pas d'une entreprise branchée et branchée, elle est évaluée à 1,54 billion de dollars, ce qui en fait l'une des cinq premières entreprises au monde avec Amazon, Apple et Google, la société mère Alphabet. Son logiciel Windows alimente plus de 77% des ordinateurs de la planète. Et son logiciel de productivité Office est tellement ancré dans notre culture que la plupart de mes amis ne connaissent pas le nom des applications concurrentes gratuites de Google – ce ne sont que «la version Google d'Excel» ou «PowerPoint de Google». (Ils s'appellent Google Sheets and Slides, mais même moi, j'ai dû chercher cela pour être sûr.)

Microsoft est devenu une force si puissante qu'un juge a déterminé que l'entreprise avait enfreint les règles antitrust en 2002. Mais le gouvernement américain l'a juste giflé et l'a laissé continuer à être Microsoft. «Désormais, la seule façon pour Microsoft de mourir est de se suicider», a écrit le spécialiste de l'industrie Robert Cringely après le verdict.

Vous pourriez dire qu'il a essayé cela aussi.

Le Surface Duo de Microsoft se trouve au sommet d'une pile ahurissante d'échecs, avec des milliards de dollars perdus en acquisitions, distractions et impasses.

En 2014, Microsoft a acheté Nokia, alors en difficulté, qui a joué un rôle important dans la construction du téléphone portable tel que nous le connaissons. Microsoft a acheté Nokia pour entrer dans le jeu mobile après avoir raté la révolution des smartphones, puis n'a pas réussi à réussir avec Samsung, LG et HTC faisant des appareils fonctionnant sous Windows Phone.

Les milliards de dollars perdus pour Nokia n'incluent pas le logiciel Windows Phone défaillant qui alimentait ses téléphones Lumia, les millions dépensés pour courtiser les développeurs pour qu'ils créent des applications pour ces téléphones, ou les millions de dollars supplémentaires distribués en publicité contre les leaders du marché Samsung et Apple. (Et ne me lancez pas sur l'opportunité gaspillée par Microsoft avec l'initiative Pocket PC, qui a débuté en 2000 et a été tuée en 2010.)

Les flops du téléphone ne s'arrêtent pas à Nokia et Windows Phone. Il y a aussi le smartphone Kin pour les adolescents, né de son acquisition en 2008 du fabricant de téléphones Danger pour 500 millions de dollars. L'appareil était si impopulaire qu'il a été retiré des rayons des magasins dans les deux mois suivant son lancement en 2010.

En dehors des téléphones, les échecs les plus notables de Microsoft incluent Bing, le moteur de recherche qu'il a lancé en 2009 pour s'attaquer à Google. Aujourd'hui, il détient 6% de part de marché contre 86% pour Google.

Et si vous ne vous souvenez pas du lecteur multimédia Zune destiné à prendre en charge l'iPod, Microsoft préfère probablement que tu le gardes comme ça.

Un regard sur la caméra et les autres tripes du Surface Duo.

Richard Peterson / CNET

Heureusement pour Microsoft, il continue de récolter de grosses sommes d'argent auprès de Windows, Office et de ses serveurs d'entreprise et de stockage Azure pour compenser ces pertes. En juin, Microsoft avait 133 milliards de dollars dans sa tirelire – et ce malgré l'effondrement économique causé par la pandémie de coronavirus.

Aujourd'hui, la tablette PC Surface de Microsoft est bien pensée et les logiciels et services qui l'exécutent sont à la hauteur des attentes.

La question est de savoir si le Surface Duo, un appareil qui a pris plus de cinq ans et une somme d'argent incalculable à créer (l'entreprise ne dirait pas combien), sera un home run comme Office, bien considéré comme le Surface ou un autre. Nokia money pit.

«C'est le début d'une toute nouvelle aventure pour un nouveau facteur de forme et pas seulement pour Microsoft», a déclaré Panay. "Je pense que c'est assez génial."

Lui et son équipe sont particulièrement enthousiasmés par la philosophie qui a guidé la conception du Surface Duo.

Mais Panay n'est pas naïf. Il sait que tout le monde ne sortira pas l'acheter dès le premier jour, en partie à cause de sa conception inhabituelle et de sa concentration sur les tâches de travail. Les spécifications de son appareil photo de 11 mégapixels ne sont pas à la hauteur de celles de Samsung et d'Apple, et il n'a pas non plus de haut-parleurs stéréo, ce qui en fait un mauvais concurrent des appareils de premier plan avec des haut-parleurs stéréo compatibles Dolby commercialisés comme d'excellentes machines à regarder. et écoutez les médias avec.

Richard Peterson / CNET

Sans oublier, à un prix élevé de 1399 $ pour la version 128 Go, Surface Duo est une vente assez difficile un jour normal. Mais maintenant, il arrive au milieu d'une pandémie qui a déclenché l'une des plus grandes catastrophes économiques de l'ère moderne. Microsoft dit qu'il offrira aux clients un paiement d'intérêt de 0% sur 24 mois s'ils sont achetés par l'intermédiaire de la société, et qu'il sera également disponible via le programme de mise à niveau Next Up d'AT & T.

Mais si le Surface Duo inspire les téléphones de la même manière que le design fin et le couvercle du clavier de la Surface ont changé la façon dont les entreprises fabriquent des PC et des tablettes, il sera heureux. Et pour le prouver, il note que Microsoft travaille avec Google pour intégrer les technologies développées pour le Surface Duo dans Android, afin que d'autres fabricants d'appareils puissent également créer des gadgets similaires. Cela inclut des éléments tels que le logiciel que Microsoft a créé pour gérer les deux écrans côte à côte et pour faire fonctionner les applications entre eux également.

«Les produits sont le reflet des personnes qui les fabriquent», ajoute Panay. "Ces produits ont notre âme et notre amour en eux. Et nous espérons que vous le ressentez."

Voir Duo

Chaque côté du Surface Duo est plus fin que l'iPad le plus fin d'Apple.

Richard Peterson / CNET

Lors de la démonstration d'un nouvel appareil, Microsoft invite généralement les journalistes sur son campus de Redmond, dans l'État de Washington, à voir une gamme de prototypes, d'équipements de test et de laboratoires afin de discuter dans un contexte plus large de son dernier gadget.

En 2019, en visitant le laboratoire d'ingénierie des facteurs humains de la société, je suis tombé sur une manette Xbox plus lourde que celles standard que j'avais utilisées. Il était plus grand aussi, avec des boutons assez éloignés, je devais étirer mes doigts pour en toucher certains. Carl Ledbetter, alors directeur principal de la conception du laboratoire, a déclaré que cela visait à aider ses ingénieurs à mieux comprendre ce que cela faisait pour différentes personnes de tenir le contrôleur. Dans ce cas, il a dit: «Vous avez 5 ans».

La pandémie de coronavirus a rendu ces moments amusants impossibles avec le Surface Duo.

Cette fois, je regarde via une webcam la maison de Panay, puis l'une des salles de présentation de Microsoft sur le campus où l'entreprise m'assure que les employés sont en sécurité et suivent les directives de distanciation sociale. Nous luttons avec des problèmes techniques avec le logiciel de chat vidéo Microsoft Teams, et plaisantons sur le fait que si quelqu'un devrait être capable de faire fonctionner ces conversations sans effort, ce devrait être des techniciens comme nous (soupir.)

Il n'y avait pas de rangées de prototypes, mais quatre membres de l'équipe de Panay ont pris le temps d'expliquer le processus de développement de la conception mince à double écran du Surface Duo et de la technologie qui l'a rendu possible.

Le rendre plus fin signifiait par exemple pousser l'électronique vers les lunettes des écrans. Mais ensuite, les dirigeants ont insisté pour que ces lunettes soient également réduites. Les deux batteries intégrées à Surface Duo sont de tailles différentes et derrière les deux écrans différents, Microsoft a donc dû créer une technologie de gestion de batterie spécialisée pour s'assurer qu'elles se chargeraient, se déchargeraient et fonctionneraient généralement ensemble d'une manière que nous, les clients, ne remarquerions pas. . Et ils devaient le faire avec des fils qui serpentaient entre les charnières.

Un regard à l'intérieur de la charnière du Surface Duo.

Scott Stein / CNET

La société a passé beaucoup de temps sur ces charnières, qui ressemblent à de petites manchettes reliant le haut et le bas des deux écrans. Ils sont principalement en acier inoxydable à l'extérieur. À l'intérieur, ils sont fabriqués à partir d'une poudre de fer-cuivre pour le mécanisme de mouvement et d'un alliage à base de cuivre-nickel pour les fils.

Microsoft affirme que les charnières «à deux axes» sont conçues pour se déplacer à 360 degrés. Mais où que vous vous arrêtiez, ils doivent permettre aux écrans de s'asseoir sans vaciller. Il faut beaucoup de travail pour rendre une charnière facile à déplacer exprès, mais difficile à déplacer par accident.

Microsoft a déclaré qu'il avait soumis des prototypes à des millions de plis, mais ne donnerait pas de détails sur la résistance des charnières, sauf pour dire qu'ils dureront «bien au-delà de la durée de vie» de l'appareil.

"La miniaturisation de la charnière est un peu fondamentale", a déclaré Pavan Davuluri, un ingénieur vétéran de 16 ans de Microsoft qui travaille également sur les produits Surface de la société. Pour que le Surface Duo fonctionne, il a déclaré que Microsoft devait créer des charnières de plus en plus petites qui se connecteraient aux écrans sans les rendre trop épaisses.

Il existe une suite de capteurs gyroscopiques pour identifier l'emplacement des écrans les uns par rapport aux autres, afin qu'ils puissent afficher une application ou une vidéo comme vous tenez l'appareil. Il existe également un logiciel qui anticipe le moment où les gens passent également entre les deux écrans tactiles, en faisant glisser des applications d'un écran à un autre avec votre doigt ou un stylo (vendu séparément pour au moins 100 $). Le logiciel détecte également lorsque vous déplacez une photo ou un autre média entre les écrans.

Les concepteurs de Microsoft ont intégré des indices visuels dans Android pour vous aider à comprendre les choses. Vous pouvez demander au Surface Duo d'enregistrer un paramètre de deux applications côte à côte, afin que vous puissiez facilement y revenir ensemble quand vous le souhaitez. Lorsque vous faites cela, l'appareil crée une icône d'écran d'accueil spéciale qui montre un carré gris divisé un peu plus grand qu'un dossier, avec une application de chaque côté.

Les charnières du Surface Duo sont conçues pour être faciles à ouvrir, mais difficiles à fermer accidentellement.

Richard Peterson / CNET

Enfin, l'équipe de conception de Panay a veillé à ce que les deux écrans s'alignent parfaitement. Pour ce faire, Microsoft a créé un écran plus grand sous chaque cadre supérieur et inférieur. De cette façon, lorsque les côtés gauche et droit de l'appareil sont réunis lors de la fabrication (il est fabriqué en Chine), la zone de visualisation de chaque écran est légèrement décalée vers le haut ou vers le bas pour qu'ils correspondent. Ensuite, ils sont calibrés pour afficher une lumière et une couleur presque identiques.

"Les écrans sont comme des flocons de neige, il n'y a jamais deux écrans identiques", a déclaré Steven Bathiche, un collaborateur technique de Microsoft qui se concentre sur la façon dont nous interagissons avec nos ordinateurs en tant que chef du groupe Microsoft Sciences appliquées. «Chaque décision, chaque innovation que nous avons faite, du rapport hauteur / largeur aux pixels, consistait à concevoir un formulaire mobile qui vous aidait à rester dans le flux et à faire plus.»

Quand il pense à la conception des deux écrans, Bathiche a déclaré que c'était un hommage aux magazines et aux livres, dont le rapport hauteur / largeur 4: 3 est similaire à celui des écrans du Surface Duo. Mais c'est différent du rapport hauteur / largeur de 19,5: 9 généralement trouvé sur un iPhone moderne, ou de 19,3: 9 sur le Galaxy Note 20 Ultra de 1300 $ récemment annoncé par Samsung. Il n'est donc pas étonnant qu'Amazon ait créé une application Kindle pour l'appareil qui imite la lecture d'un vrai livre.

"Nous sommes fondamentalement inspirés par le papier, nous sommes inspirés par les cahiers, nous sommes inspirés par les Moleskines et les ardoises", a déclaré Bathiche.

Comment ne pas échouer

Microsoft veut affronter Apple et Samsung. Même en ce qui concerne l'emballage.

Richard Peterson / CNET

Entre les appels téléphoniques avec Microsoft, Stein et moi avons discuté des aspects de l'appareil qui nous ont marqué. Il a aimé la façon dont le prototype que Microsoft lui a envoyé se sentait entre ses mains. «J'étais sceptique à propos des appareils à double écran et je n'étais pas sûr de ce que je penserais du Surface Duo», dit-il. Et pourtant, même tenant une unité qui ne fonctionnait pas, il a dit: "Je tombe déjà amoureux de la sensation de la chose."

J'ai été intrigué par l'ouverture de deux applications sur deux écrans différents, ce que les développeurs travaillant sur des applications pour mon Apple iPad Pro ne semblent tout simplement pas pouvoir faire. Je me suis demandé si la couture au milieu pouvait être gênante, mais je me suis habitué à l'encoche de mon iPhone, et les utilisateurs de Galaxy Fold me disent qu'ils remarquent à peine le pli sur leur écran pliable.

"C'est un appareil spécialisé qui trouvera un groupe de personnes qui l'aimeront à mort", a déclaré Bob O'Donnell, analyste chez Technalysis Research. O'Donnell dit qu'il aime le Samsung Galaxy Fold de l'année dernière qu'il utilise, en particulier parce que le plus grand écran lui permet de travailler plus facilement et offre une plus grande zone pour voir le texte.

Il n'a pas encore touché le Surface Duo, mais il craint que la couture de la charnière n'ennuie les gens là où le seul écran plié sur l'appareil de Samsung ne le ferait pas. Et pour ne pas mentionner, les fabricants d'appareils mobiles Kyocera et ZTE ont tous deux essayé de construire des téléphones à double écran dans le passé, pour les voir s'effondrer.

Pourtant, O'Donnell est prêt à donner à Panay et à ses charnières le bénéfice du doute.

"Microsoft est suffisamment intelligent et réfléchit suffisamment pour proposer des méthodes de travail que les gens trouvent attrayantes", a-t-il déclaré.

À un prix élevé de 1399 $ pour la version 128 Go, Surface Duo est une vente assez difficile un jour normal. Mais maintenant, il arrive au milieu d'une pandémie.

Panay veut que nous sachions que Microsoft n'est pas parvenu à cette conception par accident. Ce n'est pas non plus une résurrection du projet Courier qui a échoué, bien qu'il ressemble à La tablette de productivité à deux écrans prototypée mais jamais sortie de Microsoft a fui en 2009. Contrairement au Surface Duo, le Courier utilisait une version de Windows, reposant fortement sur un stylet que les gens utilisaient régulièrement pour écrire sur l'écran.

Pour Microsoft, le Surface Duo consiste à essayer de proposer quelque chose de vraiment nouveau à une époque où la plupart des téléphones se ressemblent et ceux qui n'ont pas décollé.

Quelles que soient les critiques que vous formulez à l'encontre de Microsoft, le Surface Duo est un type d'appareil qu'aucun de ses pairs n'offre. Que ce soit bon ou mauvais dépendra de vous.

«Nous savons que le paysage mobile doit changer», a déclaré Panay. "Il y a tellement plus qui peut arriver."


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