Fulham trébuche dans la finale des barrages du championnat après la chute de Cardiff | Football


Verrouillez les fans, jouez aux matchs fin juillet, ajoutez-les à une saison de championnat dont les angoisses loin du terrain ont largement éclipsé l'action. Il s'avère qu'aucune de ces mesures appliquées ne peut vider la vie des play-offs et Cardiff est venu à un cheveu de prouver le point avec force.

Fulham, plutôt que l’équipe de Neil Harris, affrontera Brentford en finale de Wembley mardi et c’est une perspective séduisante compte tenu des mérites techniques des rivaux de l’ouest de Londres. Mais ils ont eu la chance de sortir indemnes d'une égalité qui aurait dû, compte tenu de leur avance de deux buts sur le match aller, être morts à l'arrivée et il n'y avait aucun doute sur le sentiment de soulagement qui s'est répandu sur la Tamise quelques instants après que Robert Glatzel eut volé la dernière chance de Cardiff sur la barre profondément dans le temps d'arrêt.

À ce moment-là, Cardiff aurait déjà pu devenir la première équipe à remanier un déficit de deux buts dans une demi-finale de deuxième rang. "La façon dont le match s'est déroulé n'était pas ce à quoi je m'attendais", a déclaré Scott Parker, le manager de Fulham, s'adressant à la plupart des personnes présentes, à l'exception du contingent qui avait roulé sur la M4. «Mais un animal blessé n'avait rien à perdre, nous mettant sous pression.»

Parker faisait référence à la description d'avant-match de Harris de sa propre équipe, qui avait été terrassée par le coup franc tardif de Neeskens Kebano lundi. Le sentiment de possibilité semblait atténué au départ, malgré le soleil radieux de mi-soirée rayonnant sur la Tamise, mais Cardiff se leva. C'était un football rapide, direct et agressif, chaque action étant conçue pour maximiser l'inconfort de leurs adversaires, et Fulham a été pris au dépourvu.

Ils étaient certainement secoués par la présence de Will Vaulks, qui avait apparemment été appelé à cause de son long lancer en plein essor. Son deuxième du match a suffisamment effrayé Marek Rodak, le gardien de Fulham, pour qu'il fasse basculer le ballon même si aucun but n'aurait compté. Joe Ralls a balancé dans le coin résultant, Curtis Nelson a bondi le plus haut et l'égalité était vivante en huit minutes.

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Il semblait être mort à nouveau 24 secondes plus tard lorsque Cardiff, inhabituellement mais mortellement, s'est endormi et que leur ancien attaquant Bobby Decordova-Reid a croisé Kebano pour se convertir en fuite. Fulham s'est installé pour le reste de la période d'ouverture malgré de nouvelles tentatives pour emballer sa boîte à partir de pièces arrêtées et l'arrêt du bout des doigts d'Alex Smithies par Anthony Knockaert a effectivement garanti un combat pour la dernière mi-temps.

Quel 45 minutes de football cela s'est avéré être. Harris a fait monter la barre en présentant Lee Tomlin et Nathaniel Mendez-Laing et en 90 secondes, ce dernier avait tiré un brillant arrêt de Rodak après avoir rencontré un autre obusier Vaulks. Tomlin était parfaitement placé pour convertir le rebond et le tempo à partir de là était à couper le souffle.

Le remplaçant de Fulham, Aboubakar Kamara, a forcé un pourboire autour d'un poteau de Smithies, puis un encore meilleur dessus. Mais Cardiff était implacable et aurait dû achever le redressement. Mendez-Laing, dont la présence a changé la donne, a croisé Josh Murphy mais l'ailier s'est dirigé droit sur Rodak. Ensuite, Leandro Bacuna a livré des millimètres d'avance sur Danny Ward, mais l'intervention la plus révélatrice viendrait de Rodak.

Marek Rodak fait un arrêt incroyable sur un tir de Will Vaulks de Cardiff City.



Marek Rodak fait un arrêt incroyable sur un tir de Will Vaulks de Cardiff City. Photographie: Andrew Fosker / BPI / Shutterstock

«Lorsque vous êtes en dessous, vous avez besoin de certains joueurs pour intensifier», a déclaré Parker, et il faisait référence au moment à 18 minutes de la fin où Vaulks – montrant des aptitudes avec ses pieds cette fois – a frappé dans une volée qui semblait avoir lui battu. D'une manière ou d'une autre, Rodak l'a fait basculer et Fulham, dont les épreuves n'étaient pas encore terminées, pouvait à nouveau respirer.

«Ils se sont poussés à la limite, puis cette grande chance est venue», a déclaré Harris, se référant à l'effort gargantuesque qui a précédé le raté tardif de Glatzel. Ce n'était guère un gardien mais Harris aurait soutenu un joueur qui est «si fiable autour de la surface de réparation» pour marquer.

Au lieu de cela, il ne pouvait que réfléchir aux progrès que Cardiff, qui était 14e lorsqu'il a pris la relève en novembre, a fait au cours des huit derniers mois. «J'ai montré ma déception (après) avec des mots forts: je veux plus», a-t-il poursuivi. «Mais je suis aussi fier d’eux.»

Parker avait également raison de ressentir de la fierté, même si Fulham avait navigué près du vent. Ses joueurs ont eu la sérénade de célébrer des supporters à l'extérieur de Craven Cottage après un temps plein et espèrent égaler leur victoire sur Aston Villa lors de la finale d'il y a deux saisons, si ce n'est la désastreuse campagne de Premier League qui a suivi.

«C'était une soirée retroussée où vous devez tout faire pour gagner le match, le prix énorme est la finale», a-t-il ajouté.

Fulham pourrait trouver plus de plaisir dans le talent artistique de Brentford que dans le tremblement qu'ils ont reçu contre Cardiff. Quoi qu'il en soit, ce sera une bagarre entre le meilleur de l'ouest de Londres et Parker, qui espère qu'Aleksandar Mitrovic sera en forme, pourrait simplement remercier ses chanceuses étoiles, il sera là du tout.

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