(The Conversation est une source indépendante et à but non lucratif d'informations, d'analyses et de commentaires d'experts universitaires.)

Elizabeth Lee, Collège Dickinson

(LA CONVERSATION) Comme tout le monde, les artistes sont confrontés à de nouvelles conditions et routines depuis le début de la pandémie COVID-19. Beaucoup ont dû ajuster ce qu'ils fabriquent ainsi que comment et où ils travaillent, en trouvant des moyens innovants d'être productifs dans des studios de fortune avec des fournitures limitées et dans un isolement relatif.

Une chose est certaine, cependant: en réponse aux manchettes quotidiennes de maladies dévastatrices, de souffrances et de décès, le besoin d'expression créative et de réflexion significative sur la perte demeure essentiel.

Depuis plusieurs années, j’ai étudié l’impact de la maladie sur les artistes américains de la fin du XIXe siècle. À l'époque, la science médicale était mal équipée pour gérer les taux croissants de maladies transmissibles, laissant l'art pour aider à combler un besoin de comprendre et de traiter la maladie.

L'un des artistes présentés dans mon prochain livre sur l'art et la maladie est le peintre Abbott Thayer, dont la vie et l'œuvre ont subi des changements dramatiques après la mort de sa femme de la tuberculose. Pour le peintre en deuil, l'art fonctionnait comme une sorte de médecine.

Une maladie romantique

À la fin du XVIIIe siècle, la tuberculose a commencé à être teintée de romantisme; elle était considérée comme une maladie pouvant conduire à une conscience élevée, à une vision créative et à une acuité intellectuelle. Le poète John Keats et le pianiste Frédéric Chopin sont tous deux morts jeunes de la tuberculose, renforçant ainsi sa réputation d'affliction d'artistes.

Un des premiers biographes de Robert Louis Stevenson a fait valoir que la tuberculose améliorait le talent de l'écrivain, et dans un relief sculptural représentant Stevenson lors d'un séjour à New York, Augustus Saint-Gaudens dépeint l'écrivain bohème aux cheveux longs et une cigarette à la main, l'air alerte et productif, bien qu'il soit soutenu par une pile d'oreillers dans le lit. Comme l’a fait observer un critique, le soulagement a capturé la «pittoresque inaptitude» de Stevenson, comme si la maladie renforçait son attrait.

Si les effets de la maladie ont été mal compris, la manière dont elle s'est propagée l'était également.

Pendant des centaines d'années, on croyait que la cause de la maladie était les miasmes ou l'air nauséabond. Finalement, dans les années 1880, la science médicale a réalisé que les micro-organismes invisibles étaient la source de contagion et que les germes pouvaient être transmis discrètement d'une personne à l'autre. Contrairement aux miasmes, qui pouvaient être identifiés par l'odeur, les germes se déplaçaient sans être détectés dans les villes surpeuplées. Ils étaient partout.

Air pur et mode de vie sain

Au moment où l'épouse du peintre Abbott Thayer a succombé à la maladie en 1891, la théorie des germes était largement acceptée et aurait été familière à l'artiste, qui était le fils d'un médecin et expert en santé publique. Craignant que ses trois jeunes enfants ne soient les prochains, il a cherché un environnement «sain» – un endroit avec beaucoup d'air frais et entouré par la nature, où la famille pourrait manger des repas nutritifs, se promener librement à l'extérieur et se reposer beaucoup.

Les Thayers n’étaient pas la seule famille à la recherche d’un cadre thérapeutique. Les années 1870 ont marqué le début du mouvement des sanatoriums, dans lequel les personnes atteintes de tuberculose, ou pensant qu'elles le pourraient, pouvaient se prémunir contre la maladie dans des complexes en plein air sous surveillance médicale, souvent à proximité des montagnes, du désert ou de la mer. À l'époque, la tuberculose était la cause d'environ un décès sur sept aux États-Unis.

La vie que Thayer a créée pour lui et ses enfants à Dublin, New Hampshire, a été calquée sur ce type d'établissement. Leur maison, au pied du mont Monadnock, a donné à la famille de nombreuses occasions de s'immerger dans l'air frais de la montagne, qui était alors considéré comme le type d'air le plus «pur».

(Vous devez comprendre la pandémie de coronavirus et nous pouvons vous aider. Lisez la newsletter de The Conversation.)

Lors d'une journée typique, Thayer a passé sa matinée à peindre, puis a escaladé Monadnock ou a fait de longues promenades avec sa famille. Ces activités de plein air encourageaient le genre de respiration profonde censée libérer les toxines des poumons contaminés.

Les Thayers dormaient également à l'extérieur dans des appentis individualisés – un abri à trois côtés – qui leur permettait de respirer de l'air frais toute la nuit. Thayer a également inventé un «capteur de souffle» – un appareil porté autour du nez et de la bouche, un peu comme les masques de protection d'aujourd'hui – qui
empêché les «exhalaisons nocives» du corps de geler sur la literie la nuit, selon la pensée de l’époque. Il portait également un type spécial de sous-vêtements en laine commercialisé pour ses qualités protectrices contre les maladies afin d'éviter les germes.

Anges de vigueur

Alors que Thayer travaillait pour protéger la santé de sa famille, son art a subi un changement.

Au début de sa carrière, Thayer peint principalement des paysages et des portraits. Mais suite à la maladie de sa femme Kate, Thayer a fait de ses propres enfants – Mary, Gerald et Gladys – les principaux sujets de son travail.

Dans le premier, «Angel», il a peint son aînée Mary comme une créature céleste, dont la peau pâle et crayeuse – soulignée par sa robe et ses ailes blanches – exprime une fragilité évoquant les effets de la tuberculose.

Le tableau rassemble la contradiction d'une fille en bonne santé et d'une mère maladive, effondrant la promesse d'une jeunesse saine et la peur de la désintégration corporelle.

Dans «Une Vierge de 1892-1893», Thayer a représenté les trois enfants debout à l'extérieur. Les nuages, qui émergent des épaules de Mary comme des ailes, font allusion à la représentation antérieure de Thayer dans «Angel» et donc à son rôle de remplaçant pour sa défunte épouse.

Étant donné la manière dont la maladie de Kate a attiré l’attention de la famille sur la nature et la santé, il semble également significatif que les enfants, pieds nus et balayés par le vent, marchent vigoureusement et résolument. Leurs vêtements classiques rendent hommage aux anciens Grecs, célébrés à l'époque de Thayer pour leur engagement en faveur de la forme physique et de la vie en plein air.

Plongés dans un environnement thérapeutique pendant peut-être une de leurs randonnées à Monadnock, les enfants de Thayer incarnent la vie de leur père. Ils deviennent des modèles de vie saine en plein air à une époque de maladies contagieuses.

L'image peut sembler désuète, mais elle résonne aujourd'hui.

La tuberculose et le COVID-19 ciblent les poumons. Les symptômes des deux maladies comprennent l'essoufflement et la toux. Il n’existait pas de moyen efficace de traiter la tuberculose avant le développement de la streptomycine dans les années 1940, donc la prévention et la persévérance à l’époque de Thayer – comme avec le COVID-19 – impliquaient souvent une bonne hygiène et un mode de vie sain. Comme Mary, Gerald et Gladys, nous continuons à nous promener dans la nature dans le but d'échapper aux limites psychologiques et physiques de la quarantaine.

Aujourd'hui, remplir nos poumons d'air frais reste un signe de santé rassurant – tout comme il y a plus d'un siècle.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l'article original ici: https://theconversation.com/one-19th-century-artists-effort-to-grapple-with-tuberculosis-resonates-during-covid-19-142343.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *