Cet automne, les iPhone 8s et Xs débarquent en Amérique du Nord, mettant ainsi en branle les rituels les plus traditionnels – les funérailles du smartphone.

Environ 1,5 milliard de téléphones sont vendus par an, ce qui signifie qu'environ autant de personnes reçoivent le soulèvement. Avec peu de cérémonie, nous les mettons dans des tiroirs ou les emballons dans des boîtes.

Parfois, nous pourrions simplement les jeter. Nous nous sentons timides à ce sujet, et pour une bonne raison: une fois jetés, ils se retrouvent dans des décharges, lixiviant des produits chimiques toxiques dans le sol. En fait, l'électronique représente jusqu'à 70% des déchets toxiques des décharges.

Pour éviter cette culpabilité, nous essayons d'apporter nos téléphones – sans parler de toutes ces imprimantes cassées, Fitbits morts et iPads fissurés – dans les centres de recyclage. Partir en voiture après une telle baisse me fait du bien: nous avons fait la chose responsable et respectueuse de l'environnement.

Mais qu'advient-il de ces appareils après notre départ? La réponse est compliquée et, dans la plupart des cas, loin d'être écologique. Bienvenue dans le monde trouble du «recyclage» des déchets électroniques, comme l'au-delà sordide de votre smartphone.

Le mythe du «recyclage» des déchets électroniques

Si le recycleur est une organisation réputée, il vérifie d'abord si vos appareils électroniques peuvent être remis à neuf et réutilisés. Si tel est le cas, ils seront nettoyés des données (espérons-le) et donnés ou revendus sur le marché secondaire. Les appareils qui ne seront pas vendus aux États-Unis sont généralement expédiés à des distributeurs en Amérique du Sud ou en Asie. (Vous vous souvenez du Motorola Razr? Longtemps après sa popularité, il y avait un marché en plein essor en Amérique latine.)

Si l'électronique a dépassé le point de non-retour, elle est envoyée dans des usines de recyclage et soumise à de puissants broyeurs tout usage. Les composants métalliques sont ensuite expédiés à l'une des quelques fonderies enregistrées, où ils sont fondus. Quelques métaux précieux des circuits imprimés, y compris l'or et le palladium, sont récupérés du liquide fondu, mais la grande majorité des matériaux sont brûlés, libérant du chlorure, du mercure et d'autres vapeurs dans l'atmosphère.

Mais la fusion est toujours une «bonne» option, ne serait-ce que parce que les alternatives sont bien pires. Pour presque tous les recycleurs hors-bord, il existe une organisation correspondante qui gagne de l'argent en collectant les déchets électroniques, en les emballant dans des conteneurs d'expédition et en les vendant via un réseau obscur d'intermédiaires à des parcs à ferraille dans des pays comme la Chine, l'Inde, le Ghana et le Pakistan.

Le coût environnemental d'une telle transaction est élevé – mais le coût humain est plus élevé. Promenez-vous dans les cimetières électroniques comme Agbobloshie en Afrique de l'Ouest ou des sites similaires en Asie ou dans une autre partie du monde en développement, et vous verrez des centaines, voire des milliers, de microentrepreneurs, qui cuisinent essentiellement des circuits imprimés pour extraire les métaux qui s'y trouvent. Par expérience, je peux dire que l'odeur dans l'air est vertigineuse et reste dans les narines et la gorge pendant des jours.

Au cours de ce processus, ces travailleurs sont exposés au nickel, au cadmium et au mercure, entre autres fumées toxiques, qui s'échappent dans l'air ambiant, le sol et l'eau potable. Cela peut entraîner une grande variété de problèmes de santé graves, parfois mortels, y compris des cancers et des malformations congénitales.

À la recherche d'une meilleure vie après la mort pour nos smartphones

Hormis les coûts environnementaux et humains, il y a un autre problème flagrant avec la façon dont nous traitons actuellement l'électronique en fin de vie. Lorsque nous jetons nos gadgets à la poubelle, l'or du circuit imprimé les accompagne. Bien que les quantités dans un téléphone soient minuscules, l'agrégat s'additionne: on estime que l'or dans les déchets électroniques du monde équivaut à 11% du montant total extrait chaque année – littéralement des millions de livres d'or jetées à la poubelle .

En réponse à ces préoccupations, certains fabricants et détaillants commencent à prendre des mesures dans la bonne direction. Apple, Samsung, Best Buy et Amazon incitent les consommateurs à retourner leurs anciens appareils en échange d'espèces ou de cartes-cadeaux. (Donnez un iPhone 6 non fissuré, par exemple, et vous obtiendrez 145 $.) Pourtant, l'un des gros obstacles reste la technologie. Les traces de minéraux dans un téléphone typique ne justifient tout simplement pas les énormes dépenses d'extraction.

Notre meilleur espoir réside dans un changement de perspective beaucoup plus important: avoir la conception des fabricants expressément avec la réutilisabilité à l'esprit. Cette approche de la production du berceau au berceau est la pierre angulaire du mouvement de l'économie circulaire. Apple et d'autres sociétés, par exemple, ont subi des pressions pour faciliter le remplacement et la mise à niveau des écrans, des batteries et d'autres composants. Les «téléphones du commerce équitable», avec des composants modulaires, sont encore une nouveauté mais prennent de l'ampleur. Un objectif plus élevé: les smartphones qui se séparent en composants en appuyant sur un bouton, libérant ainsi des matériaux pour réintégrer la chaîne d'approvisionnement.

Le point de basculement, comme c'est souvent le cas, dépendra de l'économie. Ce n'est que lorsqu'il est moins coûteux pour les entreprises de réutiliser les composants – plutôt que de fabriquer à partir de zéro – que nos anciens téléphones connaîtront vraiment un meilleur sort. Entre-temps, près de 100 millions de livres de déchets électroniques toxiques sont produits chaque année. Alors qu'une nouvelle vague d'iPhones (sans parler des Galaxies et des Huaweis) inonde le marché, il est temps que nous trouvions un moyen de laisser nos vieux téléphones reposer en paix, une fois pour toutes.


Peter Holgate est un leader d'opinion sur l'économie circulaire et le fondateur de Ronin8 Technologies. L'atteindre @peterjholgate


Cet article a été initialement publié sur Recode.net.


Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *