Ordonné par la police de se déshabiller jusqu'à ses sous-vêtements, Jeffrey Lendrum déboutonna sa chemise. Il se tenait là, les bras à ses côtés, une expression vide sur son visage. Des rubans de ruban chirurgical blanc étaient enroulés autour de son abdomen. Bien caché sous le ruban, une chaussette de laine verte, une noire et une bleue

Vingt minutes s'étaient écoulées depuis que l'homme était entré dans la douche du salon Emirates de l'aéroport international de Birmingham.

Il était là depuis trop longtemps, pensa le nettoyeur John Struczynski.

C'était le lundi 3 mai 2010 et le salon avait ouvert à midi pour les passagers réservés sur le vol Emirates vers 14h40 vers Dubaï.

L'homme avait quitté sa compagne pour aller prendre sa douche et portait un sac à bandoulière et deux petites valises.

Son comportement a semblé étrange à Struczynski. Qui emmène tous ses bagages dans la salle de douche?

Finalement, la porte s'est ouverte et l'homme blanc chauve, mince et d'âge moyen de taille moyenne est sorti.

Le nettoyeur le suivit et regarda autour de lui. Le plancher de la douche et la cloison vitrée étaient tous deux secs.

Toutes les serviettes sont restées empilées et soigneusement pliées. Il n'y avait pas de goutte d'eau dans le lavabo.

De toute évidence, ce passager préparait quelque chose.

Ne sachant pas ce qu'il cherchait, Struczynski fouilla dans les serviettes, fouilla sous les tubes de dentifrice gratuits et autres articles de toilette.

Dans le coin de la zone de changement de bébé, il y avait une poubelle en plastique. Struczynski regarda à l'intérieur.

Au fond se trouvait une boîte à œufs en carton vert. Dans l'une des fentes du milieu était assis un seul œuf, teint en rouge sang. Le nettoyeur le regarda, le toucha doucement.

Qu'est-ce que cela pourrait signifier? De retour à la réception, il murmura doucement à deux femmes: "Nous pouvons avoir un problème."

En quelques minutes, une paire d'officiers en civil basés à l'aéroport de la West Midlands Counter Terrorism Unit sont arrivés.

Le passager a présenté un passeport irlandais, s'identifiant comme Jeffrey Paul Lendrum, 48 ans, né en Rhodésie du Nord (aujourd'hui la Zambie).

Une fouille de ses bagages a révélé un assortiment d'équipements inhabituels: des sacs thermiques, une lunette de visée Leica, un thermomètre, des jumelles, un système GPS, un talkie-walkie et un récupérateur de balles de golf qui utilisaient des extensions télescopiques pour s'étirer jusqu'à 17 pieds. .

Lendrum transportait aussi beaucoup d'argent: 5 000 £, 3 500 dollars américains et du rand sud-africain. Il avait également deux autres cartons d'oeufs. Le premier était vide. L'autre était rempli de dix œufs de caille.

Son travail l'avait initié à un marché international florissant pour les oiseaux de proie. Ce commerce légal et strictement réglementé liait les riches passionnés arabes de l'ancien sport de la fauconnerie à des éleveurs agréés aux États-Unis, en Grande-Bretagne et dans d'autres pays d'Europe occidentale.

Son travail l'avait initié à un marché international florissant pour les oiseaux de proie. Ce commerce légal et strictement réglementé liait les riches passionnés arabes de l'ancien sport de la fauconnerie à des éleveurs agréés aux États-Unis, en Grande-Bretagne et dans d'autres pays d'Europe occidentale.

Ordonné par la police de se déshabiller, il déboutonne sa chemise. Il se tenait là, les bras à ses côtés, une expression vide sur son visage.

Des rubans de ruban chirurgical blanc étaient enroulés autour de son abdomen. Bien caché sous le ruban, une chaussette de laine verte, une noire et une bleue.

Les attaches zippées en plastique divisaient chaque chaussette en cinq segments, et à l'intérieur de chaque segment se trouvait un objet de forme ovale.

La police a déballé le ruban chirurgical, enlevé les chaussettes et, une à une, extrait le contenu. Ils ont pondu 14 œufs doucement sur une table.

Ils étaient légèrement plus petits que les œufs de poules ordinaires, de teinte allant du brun marbré au rouge foncé.

L'un était pâle, avec des taches de chocolat; un autre avait un fond de caramel, meurtri de taches de couleur prune.

Les policiers n'avaient jamais rien vu de tel. Ils ont réalisé que cela était entièrement hors de leur championnat.

À environ 160 kilomètres de Liverpool, Andy McWilliam était dans son jardin lorsque son téléphone a sonné.

Un officier de l'unité de lutte contre le terrorisme à l'aéroport de Birmingham était en ligne.

McWilliam était un policier à la retraite qui travaille maintenant comme officier supérieur de soutien aux enquêtes pour la National Wildlife Crime Unit.

Il a employé quatre anciens détectives ayant une connaissance approfondie de la législation sur les espèces sauvages pour voyager à travers la Grande-Bretagne, aidant la police à enquêter sur des infractions telles que le commerce d'espèces menacées et la cruauté envers les animaux. L'expertise particulière de McWilliam était la criminalité liée aux oiseaux.

La police a déballé le ruban chirurgical, enlevé les chaussettes et, une à une, extrait le contenu. Ils ont pondu 14 œufs doucement sur une table. Ils étaient légèrement plus petits que les œufs de poules ordinaires, de teinte allant du brun marbré au rouge foncé

La police a déballé le ruban chirurgical, enlevé les chaussettes et, une à une, extrait le contenu. Ils ont pondu 14 œufs doucement sur une table. Ils étaient légèrement plus petits que les œufs de poules ordinaires, de teinte allant du brun marbré au rouge foncé

Il a écouté l'officier détailler la taille, les couleurs et les motifs des œufs. McWilliam était presque certain qu'ils étaient ceux du faucon pèlerin, la créature la plus rapide de la planète, ayant été chronométré à 158 mph.

Et il ne doutait pas que les œufs soient fertiles et proches de l'éclosion. Le passager les portait attachés à son corps car il devait les garder au chaud jusqu'à la fin de leur période d'incubation.

Le fait qu'il se dirigeait vers Dubaï était également crucial.

«Je laisse tout tomber pour venir à toi. Quoi que vous fassiez, gardez les œufs au chaud », a déclaré McWilliam.

Son travail l'avait initié à un marché international florissant pour les oiseaux de proie.

Ce commerce légal et strictement réglementé liait les riches passionnés arabes de l'ancien sport de la fauconnerie à des éleveurs agréés aux États-Unis, en Grande-Bretagne et dans d'autres pays d'Europe occidentale.

La fauconnerie, qui remonte à au moins 700 avant JC, est fondamentale pour la culture du monde arabe.

C'était un moyen de survie, les bédouins piégeant les oiseaux lors de leur migration annuelle, puis les entraînant à tuer et à retourner au poing humain.

C’était un moyen efficace d’ajouter au régime maigre des nomades le lait, les dattes et le riz.

Les faucons apparaissent désormais sur les logos d'entreprise, les billets de banque et l'emblème national des Émirats arabes unis, une fédération de sept cheikhs du Golfe, dont les plus importants sont Abu Dhabi et Dubaï.

En 2002, Sheikh Hamdan bin Mohammed Al Maktoum, fils et héritier du souverain milliardaire de Dubaï, a introduit un nouveau sport dans le monde arabe: la course de faucons.

Lendrum a répété l'histoire qu'il avait racontée à la police de l'aéroport: c'étaient des œufs de canard. Il souffrait de maux de dos et son physiothérapeute lui avait demandé de porter des œufs crus attachés autour de son abdomen

Lendrum a répété l'histoire qu'il avait racontée à la police de l'aéroport: c'étaient des œufs de canard. Il souffrait de maux de dos et son physiothérapeute lui avait demandé de porter des œufs crus attachés autour de son abdomen

Ce mouvement populiste – pour garder les Emiratis connectés à leur héritage – a transformé la fauconnerie en une entreprise mondiale de plusieurs millions de livres. Les courses ont rapidement pris de l'ampleur.

Sheikh Khalifa bin Zayed Al Nahyan, souverain d'Abu Dhabi avec une fortune estimée à 11 milliards de livres sterling, a créé la Coupe du Président, qui a lieu chaque janvier.

La compétition entre les familles Al Maktoum et Al Nahyan avait alimenté la quête des faucons les plus rapides, les plus robustes et les plus beaux du monde.

C’est une grosse affaire. La majorité des 12 000 oiseaux élevés en captivité exportés de l'Ouest sont destinés aux Émirats arabes unis.

En 2013, un gerfaut blanc pur, l'espèce la plus grande et la plus puissante de la famille des faucons, a été vendu à un royal à Doha, la capitale du Qatar, pour 211 000 £.

Mais McWilliam était également au courant d'un marché souterrain lucratif. Les aficionados les plus riches du Moyen-Orient dépensent plus de 300 000 £ pour un seul oiseau acquis illégalement dans la nature.

Estimant que les oiseaux sauvages sont plus rapides, plus forts et plus sains que ceux nés et élevés en captivité, les cheikhs emploient des «trappeurs» pour attraper les jeunes oiseaux des coins les plus reculés du globe.

Les voleurs utilisent des pigeons et d'autres leurres pour capturer des oisillons en plein vol, ou escalader des falaises et des arbres et saisir des poussins dans leurs nids.

Selon de nombreux témoignages, les Émirats ont sévi contre la contrebande d'oiseaux, mais il est difficile d'empêcher un contrebandier qualifié de faufiler des œufs à travers une frontière.

La détention de ce nouveau suspect à l'aéroport de Birmingham a suggéré qu'un commerce illégal – financé par certains des hommes les plus riches et les plus puissants de la Terre – était plus ambitieux que quiconque ne l'avait cru.

En arrivant à l'aéroport, les soupçons de McWilliam se sont confirmés: c'étaient des œufs de faucon pèlerin.

L'un après l'autre, ils ont enregistré de forts battements de cœur sur son moniteur numérique «Egg Buddy». Un seul des 14 a montré une ligne plate.

Le voleur doit être un professionnel. Trouver autant d'œufs dans la nature – à quatre œufs pour une couvée, au moins quatre nids – doit avoir nécessité de la patience, des pouvoirs d'observation aigus, du courage physique et des compétences athlétiques.

Estimant que les oiseaux sauvages sont plus rapides, plus forts et plus sains que ceux nés et élevés en captivité, les cheikhs emploient des «trappeurs» pour attraper les jeunes oiseaux des coins les plus reculés du globe. Les voleurs utilisent des pigeons et d'autres leurres pour capturer des oisillons en plein vol, ou escalader des falaises et des arbres et saisir des poussins des nids

Estimant que les oiseaux sauvages sont plus rapides, plus forts et plus sains que ceux nés et élevés en captivité, les cheikhs emploient des «trappeurs» pour attraper les jeunes oiseaux des coins les plus reculés du globe. Les voleurs utilisent des pigeons et d'autres leurres pour capturer des oisillons en plein vol, ou escalader des falaises et des arbres et saisir des poussins des nids

Les œufs de caille et l’œuf de poule peint étaient des leurres – signes supplémentaires de l’attention portée par le voleur aux détails. C'était une tactique intelligente, probablement destinée à persuader les douanes qu'il transportait des œufs ordinaires à la maison pour manger.

Les 13 œufs éclosaient entre cinq et huit jours plus tard, et il a été convenu que le RSPB introduirait les poussins secourus dans des sites de nidification actifs en Écosse.

Le lendemain matin, au quartier général de la police à Solihull, McWilliam a rencontré le voleur de faucon le plus audacieux et le plus impitoyable de tous les temps. Il était conscient du rôle que les familles royales du Moyen-Orient auraient joué dans le commerce illicite des faucons, mais n'a jamais trouvé de preuves tangibles. Peut-être que le suspect pourrait le conduire à des cheikhs.

Lendrum a répété l'histoire qu'il avait racontée à la police de l'aéroport: c'étaient des œufs de canard. Il souffrait de maux de dos et son physiothérapeute lui avait demandé de porter des œufs crus attachés autour de son abdomen. C'était un remède inhabituel, a-t-il reconnu, mais rien d'autre n'avait aidé.

McWilliam lui a dit: «C'est ridicule! Coupons les ordures. Vous sortiez ces œufs de faucon vivants car ils sont destinés au commerce des faucons à Dubaï. »

Petit à petit, Lendrum a admis qu'il s'agissait d'œufs de faucon. Il a dit qu'il les avait pris dans quatre nids du sud du Pays de Galles, les ayant heurtés par hasard lors d'une randonnée.

Il les emmenait chez lui en Afrique du Sud pour sa collection personnelle. Cependant, les agents avaient découvert une grande boîte dans sa voiture que McWilliam a reconnue comme un incubateur d'oeufs. Il y avait aussi un sac à dos rempli de matériel d'escalade.

McWilliam apprendra bientôt que les missions de Lendrum s'étendent à tous les coins du globe, du Zimbabwe au Canada.

Son père avait suscité son intérêt pour la collecte des œufs quand il était enfant, grimpant dangereusement d'arbre en arbre à des dizaines de pieds du sol.

Sa première condamnation pénale a été prononcée en 1983 lorsque la police a fait une descente dans la maison de sa famille et a découvert une armoire remplie d'œufs, dont beaucoup provenaient d'espèces menacées.

Lui et son père ont été reconnus coupables de plusieurs chefs de vol et de possession illégale, condamnés à une amende de 1 900 £ chacun et condamnés à des peines avec sursis.

Lendrum a affirmé qu'il avait renoncé au vol illégal de nids après avoir déménagé en Afrique du Sud en 1985, mais l'enquête de McWilliam a révélé les modèles d'un criminel maître: un aventurier, un athlète et un logisticien qui avaient opéré pendant des décennies.

Le matin du 28 avril 2010, Lendrum s'était rendu dans le Pays de Galles rural, où, peu après l'aube du lendemain, il attendait au sommet d'un escarpement, scrutant à travers des jumelles, à la recherche de faucons mâles retournant dans leurs nids avec de la nourriture pour leurs partenaires d'incubation.

À 8 heures du matin, il a descendu en rappel de 20 pieds sur un rebord, ramassant l'embrayage alors que les parents de pèlerins s'envolaient avec effroi. Il a placé les quatre œufs dans son sac thermique.

Il a pris une deuxième pochette dans l'après-midi et est revenu le lendemain matin pour deux autres rappels, saisissant sept œufs de plus et les enveloppant confortablement dans des chaussettes en laine pour les garder au chaud et rembourrés.

Interrogé sur ses clients dans le monde arabe, Lendrum a affirmé ne pas savoir de quoi parlait McWilliam.

Il n'avait aucune entreprise au Moyen-Orient, a-t-il insisté. Néanmoins, il a été dûment inculpé et placé en détention provisoire.

Avec Lendrum enfermé, McWilliam a méthodiquement construit un dossier contre lui. Il a découvert que ses missions criminelles remontaient à des décennies, qu'il avait une installation de stockage dans le Northamptonshire, qu'il avait acheté un incubateur sur eBay quelques jours avant son voyage au Pays de Galles et qu'il avait un casier judiciaire au Canada ainsi qu'au Zimbabwe.

Pour compléter son enquête de tout l'été et les arguments en faveur de l'accusation, McWilliam a demandé à un éleveur de faucons gallois de Sheikh Mohammed bin Rashid Al Maktoum d'estimer la valeur des 13 œufs vivants.

À 10 000 £ pour une femelle sauvage et 5 000 £ pour un mâle, ce qui représente les deux tiers de la taille de la femelle et un coureur plus lent, il a mis la valeur à 75 000 £.

À Warwick Crown Court, Lendrum a plaidé coupable et a été emprisonné pendant 30 mois. Deux mois après sa condamnation, McWilliam a pris rendez-vous pour le voir en prison.

Il espérait que le voleur d'œufs serait plus ouvert sur ses sponsors du Moyen-Orient. Pas de chance. Lendrum a insisté sur le fait qu’il n’avait pas d’affaires au Moyen-Orient.

Après sa libération de prison, Lendrum est retourné en Afrique du Sud mais il était inévitable qu'il continuerait à voler des œufs.

Cette fois, il s'est dirigé vers le Chili, pour viser l'un des oiseaux de proie les plus rares au monde – le pèlerin pâle.

Mais les enquêteurs étaient sur l'affaire et Lendrum a finalement été arrêté à l'aéroport de Sao Paulo au Brésil. Comme l’équipe des Midlands, eux aussi n’étaient pas convaincus par son affirmation selon laquelle les œufs rares n'étaient que des «œufs de poule».

Un juge a qualifié son témoignage de "risible" et a emprisonné Lendrum pendant quatre ans et demi pour avoir enfreint la loi brésilienne sur les délits environnementaux.

Lendrum a affirmé qu'il avait renoncé au vol illégal de nids après avoir déménagé en Afrique du Sud en 1985, mais l'enquête de McWilliam a révélé les schémas d'un criminel maître: un aventurier, un athlète et un logisticien qui opéraient depuis des décennies

Lendrum a affirmé qu'il avait renoncé au vol illégal de nids après avoir déménagé en Afrique du Sud en 1985, mais l'enquête de McWilliam a révélé les schémas d'un criminel maître: un aventurier, un athlète et un logisticien qui avait opéré pendant des décennies

Cependant, alors qu'il était toujours libre d'avoir fait appel du jugement, Lendrum a renoncé à sa liberté sous caution, a fui le pays et, en utilisant un passeport irlandais obtenu en Argentine, s'est envolé pour Johannesburg.

C'est à ce moment, en 2018, que j'ai pris rendez-vous avec lui. Notre discussion s'est déplacée vers les mémoires qu'il voulait écrire. J'ai demandé s'il envisageait d'exposer le commerce des faucons sauvages au Moyen-Orient.

"Je peux écrire à ce sujet", a-t-il déclaré – reconnaissant, pour la première fois, que le marché noir existe – "mais je me retrouverais dans un tunnel quelque part, tué."

En juin de la même année, le ministère de l'Intérieur a publié un communiqué de presse: «L'importation d'oeufs d'oiseaux rares empêchée par les forces frontalières à Heathrow».

Un passager d'Afrique du Sud avait été retrouvé avec 17 œufs d'oiseaux de proie en voie de disparition, ainsi que deux poussins d'aigle de poisson qui avaient éclos en transit, dans une ceinture personnalisée cachée sous ses vêtements.

Je ne doutais guère de qui c'était. Effectivement, Jeffrey Lendrum a été inculpé de quatre chefs d’importation d’espèces sauvages protégées et condamné à 37 mois de prison.

Quand j'ai parlé à Andy McWilliam, qui avait continué à suivre l'histoire de Lendrum, il a laissé entendre qu'il avait des renseignements sur certains des plus grands financiers de Dubaï et d'autres Émirats, mais ne pouvait pas nommer de noms car ils n'avaient pas été accusés d'un crime en La Grande-Bretagne.

Les efforts visant à persuader les gouvernements arabes d'agir sur la base des informations recueillies par la National Wildlife Crime Unit n'ont abouti à aucun résultat.

"C'est hors de notre contrôle", a déclaré McWilliam avec résignation. Lendrum, le voleur principal, devrait être libéré sous condition plus tard cette année.

Entre-temps, une infime poignée d’enquêteurs sur la faune, dont la plupart ne sont pas reconnus, continuent de travailler pour protéger la générosité et l’émerveillement du monde.

© Joshua Hammer, 2020

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