Cette histoire a été soutenue par le Pulitzer Center.

Au cours des 20 dernières années d'aggravation des impacts du changement climatique, les environnementalistes des États jumeaux se sont démenés pour pousser leur pays à atteindre des objectifs ambitieux en matière d'énergie renouvelable.

Et l’un des éléments clés de la réalisation de ces objectifs est l’énergie hydroélectrique canadienne, une ressource fiable et rentable souvent présentée comme une énergie propre et verte.

L’ISO de la Nouvelle-Angleterre, qui réglemente l’infrastructure électrique de la Nouvelle-Angleterre, tire actuellement à 1,4 térawattheures d’électricité des projets de barrages des provinces de Québec et de Terre-Neuve-et-Labrador, dont une partie dans le New Hampshire. Environ un tiers de l’énergie du Vermont provient des centrales hydroélectriques canadiennes de l’interconnexion Highgate.

C’est suffisant pour alimenter environ 400 000 foyers de la Nouvelle-Angleterre. Et même si le projet proposé pour Northern Pass échoue, une ligne de transmission de 192 km qui aurait divisé en deux l’État pour acheminer l’énergie hydroélectrique dans le sud de la Nouvelle-Angleterre, ces chiffres ne devraient qu’augmenter.

Mais des centaines de kilomètres plus au nord, les résidents autochtones disent que l’énergie «verte» achetée par les habitants de la Nouvelle-Angleterre a un coût considérable pour l’environnement local, les moyens de subsistance et le bien-être même des communautés autochtones.

"Pensez à ce que vous achetez ici", a déclaré Alex Saunders, âgé de 78 ans, le mois dernier, dans une voix grave, depuis son salon à Happy Valley-Goose Bay, au Labrador. «Vous achetez la misère des habitants du nord du Canada. Ce n’est pas une bonne chose.

Portant des bretelles bleu foncé sur une chemise de ville sans plis, Saunders était assis dans le salon de sa maison moderne et soignée. Au-dessus de sa tête, un harpon fixé au mur parlait de sa carrière de capitaine d’une opération de pêche commerciale réussie, tandis qu’un divot mou à la surface de sa tête chauve parlait des dangers de la croissance dans une région sauvage reculée et accidentée le long du Labradorien subarctique. côte.

Le divot est là depuis que Saunders a 3 ans, alors que son grand frère et lui étaient en train de fouiller des souris à l'extérieur de leur cabane isolée dans les bois. Quand un coup de pioche par inadvertance – un outil de jardinage en forme de pioche – s'est fracturé le crâne, son frère a transporté son corps ensanglanté à l'intérieur; là-bas, sa mère a versé du kérosène sur la plaie, l'a remplie de lichen et de toiles d'araignées et a enveloppé sa tête dans un bonnet bien ajusté. Deux jours plus tard, il a repris conscience.

À ce moment-là – dans les années 1940 – les forces de la colonisation avaient depuis longtemps tendance à déchirer les communautés des Premières Nations de la région. Sa mère était orpheline à 6 ans lorsque la grippe espagnole décimait son village inuit d’Okak en 1918 et son père, d’origine innue et anglaise, était orphelin à 7 ans.

Des milliers d'enfants ont été séparés de leurs familles et contraints de fréquenter des pensionnats anglophones, tandis que les Inuits et les Innu ont été contraints d'échanger leur mode de vie nomade et indépendant contre une économie basée sur le salaire et dans ce que Saunders appelle des «maisons de personnes blanches».

Pour de nombreux Inuits, les projets de barrages le long de la rivière Churchill ne sont que la plus récente et, à certains égards, la pire des expressions de la colonisation en cours de leur population.

Crise énergétique en Nouvelle-Angleterre

L’appétit pour l’hydroélectricité de la Nouvelle-Angleterre a stimulé l’industrie pétrolière de l’autre côté de la frontière nord. 62% de l’énergie produite au Canada provient de l’hydroélectricité, ce qui représente une contribution de 37 milliards de dollars au PIB du Canada et 135 000 emplois, selon un rapport publié en 2015 par la Canadian Hydropower Association.

Les impacts environnementaux de cette énergie sont liés à plus de 900 grands barrages sur les voies navigables canadiennes, avec 14 de ses 16 plus grandes rivières barrées, selon International Rivers, un groupe de défense des droits sans but lucratif.

La ville natale de Saunders, Happy Valley-Goose Bay (la plus grande ville du Labrador avec 8 000 habitants), est située à l’endroit où la puissante rivière Churchill se jette dans le lac Melville, le bassin versant du plus grand bassin versant du Labrador. À l’est du lac, les eaux pénètrent dans la mer du Labrador, près de la toundra impitoyable des Inuits. Ici, les ours polaires plongent dans des tentes, les températures atteignent régulièrement les 20 degrés en dessous, et la moindre erreur de calcul lors du voyage peut envoyer des chiens, des traîneaux conducteur à travers la glace pourrie et dans des eaux mortelles.

Le flot incessant du Churchill est ce qui produit la majeure partie de l’hydroélectricité canadienne en Nouvelle-Angleterre. À environ 170 milles en amont du lac Melville, un grand projet hydroélectrique – la centrale de Churchill Falls – a été construit en 1970 à l’initiative d’un partenariat entre des sociétés provinciales appartenant à l’État. Capable de produire 5 428 mégawatts d'électricité, le projet de Churchill Falls est, aujourd'hui encore, la deuxième centrale hydroélectrique en importance au Canada et le dixième en importance au monde.

Nalcor, partenaire du projet Churchill Falls, est en voie d'achèvement d'un autre projet hydroélectrique de 824 mégawatts sur la même rivière: Muskrat Falls.

Situé à seulement 25 milles en amont de Happy Valley-Goose Bay, Muskrat Falls dispose d'un nouveau barrage, qui a inondé 16 milles carrés de terrains de chasse traditionnels innus plus tôt cette année.

Les Innu, qui avaient un droit reconnu sur les terres par le gouvernement, ont approuvé le projet en contrepartie d'un versement en espèces d'environ 2 millions de dollars par an, mais M. Saunders a déclaré que les terres étaient également fortement utilisées par d'autres groupes, notamment les Inuit et le Nunavut. .

«Tout le monde avait un lien avec cette région. Tout le monde savait que c'était un endroit spécial », a déclaré Saunders. «C’est là que les vieux trappeurs marchaient sur la terre, le portage avec les gros canoës et les sacs de 500 livres, et traversaient la montagne (ravissante). Cette région était très bien utilisée et vénérée par la population. "

Saunders, un aîné inuit, a consacré une grande partie de son temps ces dernières années à transmettre ses connaissances culturelles à une génération plus jeune, notamment en écrivant des livres sur ses expériences de vie. Comme la plupart des habitants de sa communauté, il s’oppose aux barrages à de nombreux égards, mais il est surtout préoccupé par leurs effets sur l’approvisionnement alimentaire local.

Nourriture du pays

La région autour de Churchill et du lac Melville regorge de membres des Premières nations qui ont un lien profond avec la terre; ce lien est entretenu par l’achat et la consommation de «nourriture traditionnelle».

"Non. 1, j'aime beaucoup la viande de phoque. Et la graisse de phoque », a déclaré Saunders. «Le caribou est deuxième. Nous avons mangé des canards, des oies, du lagopède et l'épinette (tétras). Beaucoup de poisson."

Dans la cabane de son enfance dans les bois, sa mère fabriqua du foie de shiva – morue, frit pour en extraire une partie de la graisse, puis transformé en pâté.

"Nous aurions un baril de shiva sous notre porche et nous aurions un baril de mûres", a-t-il déclaré. "Normalement, les baies seraient gelées, mais le foie ne gèlerait pas à cause de l'huile."

Il en prenait une poignée et les mélangeait – «comme une friandise glacée».

Jeune adulte, Saunders a passé de longues périodes de pêche en hiver à Goose Bay avec un ami.

«Je l'ai certainement beaucoup fait pendant mes journées de consommation d'alcool», a-t-il déclaré. «Nous serions en ville saouls pour une semaine, ou peut-être 10 jours. Sortez de l'argent et soyez juste dans les épaves. Secouer, vomir. Donc, nous sortirions de la ville, c'est ce que nous ferions. "

Ils marchaient pendant des kilomètres et plantaient une tente au bord du lac pour dormir. Chaque matin, ils se rendaient à leur zone de pêche où, vêtus de jeans et de longs sous-vêtements, à des températures pouvant atteindre 50 degrés sous le point de gel, ils construisaient un brise-vent neige.

"Nous resterions assis au bord du trou pendant des heures", se souvient-il. «Nous remplirions ces sacs de mitraillettes, nous les remplirions d’odeur. Restez-y jusqu'à ce que nous ayons peut-être huit ou dix d'entre eux pleins de 3 ou 4 000 smelts. Ensuite, nous reviendrons en ville. Ensuite, nous les vendrions 2 centimes l’arôme. Ensuite, on se saoulera une semaine de plus. Ensuite, nous retournerions sur la terre ferme et recommencerions tout. »

Bien que Saunders, qui a cessé de boire il y a 40 ans, préfère toujours la nourriture traditionnelle, ce n'est plus une nécessité pratique pour lui. Il a fait fortune en tant que pêcheur commercial. En tant que capitaine d’une petite équipe, il a pourchassé des stocks de morue, de crabe, de coquilles Saint-Jacques et bien d’autres espèces dans les eaux septentrionales, de Terre-Neuve au Groenland, en passant par l’Écosse.

Mais alors qu’il travaillait, il commença à remarquer un problème, tout d’abord dans le froid le plus intense, puis dans des températures de plus en plus chaudes: ses doigts deviendraient blancs et engourdis. Et après l'engourdissement, Saunders serait frappé de «douleur comme le diable».

Sur les conseils d'un médecin, Saunders a envoyé un peu de ses cheveux pour qu'il soit testé dans un laboratoire à Chicago. Il a vite appris qu'il souffrait d'une intoxication au méthylmercure.

Le mercure est une substance naturelle, mais une fois dans les lacs et les rivières, il est absorbé par les bactéries aquatiques et transformé en méthylmercure, ce qui peut endommager le système neurologique de l'homme.

Hydro-Québec note la présence de la substance dans certaines de ses propriétés.

"Dans les réservoirs hydroélectriques récemment mis en fourrière, les parties vertes de la végétation terrestre (c'est-à-dire la couverture végétale, les feuilles et la mousse) fournissent de la nourriture aux bactéries qui convertissent le mercure inorganique en méthylmercure", indique la société sur son site Web.

Des chercheurs de l’Université de Harvard ont découvert que les schémas de stratification de l’eau du lac Melville, qui résultent en partie de son mélange d’eau douce et d’eau salée, peuvent également concentrer le méthylmercure et en amplifier les effets.

Lorsque le métal toxique traverse la chaîne alimentaire, il s'accumule dans les foies et les senteurs de morue, ainsi que dans les tissus adipeux d'autres poissons, de phoques et d'oiseaux.

Après que les préoccupations concernant l'intoxication par le méthylmercure aient été soulevées pour la première fois, Nalcor et le gouvernement Nunatsiavut ont testé les populations inuites locales vivant en aval du barrage de Churchill Falls, et ont conclu qu'elles avaient des niveaux élevés de mercure dans leur système. Plus un Inuk s'appuie sur des aliments traditionnels, plus son niveau de contamination est élevé.

Nalcor et le gouvernement Nunatsiavut, qui représente les Inuits, ne s'entendent pas sur la mesure dans laquelle les barrages affectent les niveaux de mercure. Nalcor a mis en place un programme de surveillance pour détecter la présence de mercure dans l'environnement et collabore avec des agences gouvernementales pour, le cas échéant, modifier les recommandations de santé publique relatives à certains types de consommation de poisson.

Le Gouvernement Nunatsiavut affirme que les tests ne sont pas assez complets. Il a également échoué dans sa tentative d'obliger Nalcor à dépenser une somme considérable pour éliminer la végétation chargée de mercure et recouvrir les zones humides avant l'inondation de Muskrat Falls.

De nombreux habitants des Premières nations affirment qu'après avoir été forcés d'assimiler des siècles à la culture occidentale, les projets hydroélectriques creusent un fossé entre eux et leur lien le plus important avec la terre – leur nourriture.

Saunders ne doute pas que l'augmentation des concentrations de méthylmercure dans le poisson en aval du projet de Churchill Falls a contribué à l'établissement de son propre diagnostic de concentrations «très élevées» de méthylmercure.

«Ça doit avoir, non? Où pourrais-je l'obtenir? Dit-il. "Avant tout, je vivais de la nourriture de cette région."

Saunders, qui recueille encore des herbes pour traiter une variété de maladies, a décidé de traiter son empoisonnement au mercure avec un médicament alternatif. Dans le traitement par chélation, une substance chimique de synthèse appelée acide éthylènediaminetétraacétique est administrée par voie intraveineuse. Le produit chimique attire les métaux lourds de la circulation sanguine avant de sortir. Parce qu’elle comporte le risque d’effets secondaires graves, la chélation est controversée aux États-Unis et au Canada, mais Saunders a déclaré que cela fonctionnait pour lui.

«J'ai purgé mon système», a-t-il déclaré. «Maintenant regarde moi. Je vais avoir 79 ans et je peux passer assez facilement à 65 ans. »

Marginalisation continue

Décrivant une dynamique familière à tout résident rural qui se sent pris dans la gravité politique des agglomérations urbaines, le Labrador est marginalisé dans la province de Terre-Neuve-et-Labrador, qui porte respectivement le nom d’une île et d’une partie côtière. Le Labrador possède 70% des ressources naturelles de la province, mais seulement environ 6% de sa population, ce qui, selon Saunders, a pour effet que ses besoins sont habituellement éclipsés à la Chambre des communes de la province.

De nombreux habitants de Happy Valley-Goose Bay voient dans la marginalisation des Inuits dans le projet de Muskrat Falls, soutenu par l'État, l'exemple le plus récent d'une campagne en cours de génocide culturel.

"Je pense que c'est mauvais", a déclaré Jan Morrison, dont le mari, un résident de longue date, l'a présentée à la région de Muskrat Falls.

Morrison a déclaré que les Néo-Anglais soucieux de l'environnement devraient être aussi attentifs à leur pouvoir qu'à leur nourriture.

«Pensez-vous que c’est bien d’obtenir des haricots verts de Chine? Ou pensez-vous que c'est peut-être une mauvaise idée pour plusieurs raisons? »A-t-elle demandé. «Genre, réveille-toi. Le fait que ce soit votre pouvoir ne signifie pas que vous ne devriez pas regarder d’où il vient. "

Roberta Benefiel, directrice de Grand Riverkeeper Labrador, s’est rendue plusieurs fois dans les États-Unis et dans la Nouvelle-Angleterre pour sensibiliser l’opinion aux impacts environnementaux de ce que le groupe appelle «MegaDams».

«Ce n’est pas seulement du méthylmercure», a déclaré Benefiel. «Il s’agit du débit naturel du fleuve et de la perte d’une ressource naturelle précieuse.»

Bien que Saunders soit opposé au barrage, il a fini de le combattre.

"Je ne vais pas en faire le centre de ma vie", a-t-il déclaré, "je ne l'appuierai pas. Et je n’aime pas ça. Mais vous devez rouler avec les coups. J'ai 78 ans et je vais avoir 79 ans. Tout au long de ma vie, j’ai appris qu’il fallait accepter ce qui se présente à vous. Et vous devez essayer de vous adapter à tout ce qui se passe et vous devez vous y adapter. "

Saunders a essayé de protéger ses enfants des pires conséquences de la colonisation. Une carrière réussie sur les mers lui a permis d’apporter un soutien important à sa fille Erin, qui a maintenant 35 ans. Il lui a enseigné de nombreuses compétences traditionnelles: chasser le phoque au printemps, collecter les œufs d’eiders en été, pêcher l’odeur en hiver – mais elle n'a jamais appris son acceptation réticente de la perte de la culture inuite.

Et les impacts générationnels de la colonisation n'ont jamais semblé plus percutants ni plus littéraux à Erin Saunders que lorsqu'elle a été jetée derrière les barreaux, ainsi que divers autres Inuits opposés au projet de Muskrat Falls.

Suivant de la série: Une jeune génération se bat.

Matt Hongoltz-Hetling peut être contacté à matt.honghet@gmail.com.


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